Book: Шар черного мага



Шар черного мага

Вера Головачева

ШАР ЧЕРНОГО МАГА

ГЛАВА 1

Денис стоял у окна и смотрел, как на улице идет снег. До нового года оставалось всего несколько дней. Уже совсем скоро начнутся праздники и каникулы… Это просто замечательно! Мальчик так любил этот праздник – новый год. Да и все люди на свете наверняка любят и ждут это волшебное время.

Денис Зайцев жил с мамой, папой и двумя сестрами: Ингой и Ириной. Инга была самой старшей, после нее по возрасту шел Денис, а затем Иринка. Денису казалось, что Инга уже очень взрослая, потому что она делала взрослые прически и интересовалась мальчиками. Наверное, поэтому так получалось, что Денис большую часть своего времени проводил с маленькой Ирой. Тем более, что настоящих друзей у мальчика не было, так, просто приятели. И это очень его огорчало.

Но в данный момент Зайцев Денис не думал об этом. В мечтах он уже находился в другом времени, когда наступает замечательный праздник, все разворачивают подарки и вдыхают восхитительный запах елки. Правда, в квартире Дениса елку еще не поставили, она лежала на балконе и дожидалась своего часа. Но праздник был не за горами, и это очень радовало сердце мальчика.

К нему подошла мама.

– Денис, пойдем обедать, – сказала она.

– Мама, посмотри, как на улице красиво,– обратился к ней сын, – столько снега!

– Да, – мама подошла к окну и взглянула на улицу, – но идем же, все уже в сборе.

После обеда родители ушли за покупками, Инга отправилась к своему другу, а Денис и Ира сидели в комнате и разговаривали о предстоящем празднике. Вдруг в соседней комнате что-то стукнуло. Дети переглянулись.

Вообще-то в той комнате сейчас никто не жил. Недавно родители затеяли там ремонт, но еще не закончили, поэтому сейчас комната пустовала. Ремонтировать ее нужно было основательно, потому что штукатурка с потолка облетела почти полностью, полы рассохлись, а в окне было много щелей, в которые дул ветер. Папа хотел серьезно взяться за ремонт после праздников, когда у детей будут каникулы. Заодно и помогут чем-нибудь, ведь немаленькие уже, решил папа. Необходимые стройматериалы были куплены заранее, так что теперь требовалось только взяться за дело. И хотя мама и говорила, что ремонт лучше всего делать летом 2, 0папа этого мнения не разделял.

Так вот, когда ребята услышали грохот, они переглянулись, потом встали и тихонько направились в комнату 2 0– 2 0посмотреть, что это там бухнуло. Но в комнате никого не оказалось, только на полу лежал большой кусок штукатурки, отвалившийся от стены.

– А я уже испугался, – сказал Денис сестре, – так грохнуло, будто здесь кто-то был! А 2 0оказывается, никого здесь и нету. Ну надо же, уже и стены разваливаются. Придется на каникулах работать…

– Зато потом будет у нас в квартире свободная комната! Может, ты или я сюда переедем. Еще и спорить будем – 2 0кому ее занимать.

– Да, ладно, мне и своя нравится, – махнул рукой мальчик.

Тут Ира подошла к стене и сказала:

– Посмотри, какая дыра! Такая огромная.

Денис тоже подошел и заглянул в стенку. Там на самом деле было большое углубление, похожее на нишу.

– Как будто тайник, – почему-то шепотом сказал Денис и просунул туда руку. – Мне кажется, там что-то есть.

– Осторожно, – неожиданно взволнованным голосом попросила Ира, – вдруг там что-то страшное!

Мальчик еще немного повозился, а потом достал из образовавшейся щели небольшой черный шар. Он был весь в пыли, но все равно было видно, что он очень красивый. Эта находка очень обрадовала и заинтересовала ребят. Они скорее побежали в ванную, чтобы помыть шар.

– Какой же он черный! Совсем как ночное небо, – сказала Ира, рассматривая шар. – Вот бы он был еще и прозрачным.

В этот момент таинственный предмет находился в руках у Дениса. Мальчик вдруг почувствовал исходящее от него тепло, и это немного напугало его. Еще бы, почему это шар ни с того, ни с сего изменил температуру?

– Странно, он, кажется, теплеет.

– Да ладно тебе! – не поверила сестра, – придумываешь. Сам нагрел руками.

– Да нет же, попробуй сама.

Мальчик положил шар на стол, а через мгновение Ира взяла его в руку. Сделала она это очень осторожно, будто боялась, что с ним может что-нибудь случиться.

– И правда, – согласилась девочка, – на самом деле, он теплый. Как живой.

– И дышит, – тихо сказал Денис, – посмотри: вдох-выдох.

Ирина напугалась и уронила шар на пол.

– Что ты делаешь! – набросился на нее брат, – я ведь пошутил. Шуток, что ли, не понимаешь? Ты же могла его разбить. – Денис поднял с пола шар и удостоверился, что на нем нет никаких повреждений.

– Ничего себе шуточки у тебя, – обиделась сестра. – Я так перепугалась! Никогда больше так не делай!

– Тоже мне, недотрога какая!

Денис держал шар в руках так бережно, будто в руках у него находилось живое существо, котенок, например, или щенок. Находка так понравилась мальчику, что он решил, будто Удача преподнесла ему новогодний подарок, послав эту находку. Уж теперь-то он никому не отдаст черный шар, а будет хранить как талисман!

– Пусть он будет моим, ты не возражаешь? – обратился он к сестре.

– Нет. Если хочешь, можешь взять его себе насовсем. Мне он не нравится, я даже его боюсь.

– Глупая! Чего бояться? Это же просто красивая и необычная вещь.

– Все равно. Какой-то… странный. И непонятно, почему такой теплый. Разве тебя это нисколько не смущает?

– Ни капельки! Хватит тебе молоть ерунду, обычный шарик. А теплым он кажется, наверное, потому, что сделан из какого-то такого материала, который очень быстро вбирает в себя тепло. Точно, иначе и быть не может, – авторитетно закончил мальчик.

Тут пришли родители, а вслед за ними – старшая сестра. Вечер пролетел незаметно. Денис никому не показывал свой шар и попросил Иру ничего о нем не говорить.

Пришло время ложиться спать, а Денис все сидел и смотрел мультфильмы по видику. Мультики были такими классными, про рыцарей, спать нисколько не хотелось. Но через несколько минут вошла мама и велела умыться и лечь в постель. Денис встал и нехотя побрел в ванную. В коридоре он встретился с Ингой.

– Малыш пошел баиньки? – спросила она ехидно.

– Вот еще! – буркнул Денис. – Тоже мне, нашлась взрослая.

– А вот я всегда делала, что хотела, и никто мне не мог этого запретить. Даже мама, – с вызовом сказала сестра. – Вот и сейчас я буду смотреть новый фильм, что дала мне Катька. Он, между прочим, про любовь.

– Бе-бе-бе, – скорчил рожицу Денис, направляясь к ванной. – Подумаешь.

На самом деле мальчику было очень обидно, хоть он и старался при Инге не подавать вида. Он чистил зубы и думал о том, как несправедливо устроен мир. Кому-то можно все, а другому все запрещено. Вот за него, например, все решают родители. Денис, конечно, понимал, что так и должно быть, но вот Инга… Она всегда умела вывести его из себя. Что за вредина? И почему только ему досталась такая сестра? Вот Ира – другое дело, а эта… Просто слов не находилось у мальчика, чтобы рассказать о том, как же несладко ему живется.

Денис лег в кровать и все думал и думал, как же не повезло ему со старшей сестрой. Он так расстроился, что даже поплакал немного, что случалось с ним редко. Но несмотря на все переживания, мальчик все же заснул в скором времени.

Ночь окончательно вступила в свои права. Все люди спали, спали и в доме Зайцевых. В комнатах было темно и тихо, и никто не мог видеть, как черный шар, что лежал на тумбочки рядом с кроватью Дениса, вдруг стал светиться красным светом. Свечение становилось все ярче и ярче. Потом из шара начало выходить черное облако. Оно было прозрачным, но все равно имело границы.

Облако немного повисело над шаром, потом переместилось к голове спящего Дениса, а затем стало двигаться к двери. Оно выплыло в коридор и стало вплывать в каждую комнату по очереди. Дверь в комнату родителей была прикрыта, но это не помешало облаку проникнуть внутрь. Оно буквально просочилось сквозь щель и оказалось внутри. Но через некоторое время снова показалось в коридоре.

Вот оно достигло комнаты сестер. Облако медленно вплыло туда и остановилось над головой Ирины. Немного повисев, оно, видимо, решило, что эта девочка его не интересует, после чего переместилось к Инге и снова замерло. Затем случилось нечто невероятное.

Облако стало принимать очертания человеческой головы. Форма была настолько четкой, что если бы кто увидел это, то не смог бы удержаться от крика. Еще бы, ведь формирующаяся голова выглядела устрашающе. Черное лицо, безобразный черный рот, нос, большие уши и глаза… В глазах светились красные огоньки. Лицо неведомого существа наклонилось к лицу спящей Инги, его губы оказались совсем близко от ее губ. Тут существо сделало глубокий вдох, как будто хотело вытянуть из старшей сестры Дениса ее дыхание. Рот Инги приоткрылся, и она попыталась глубоко вздохнуть во сне. Но это ей не удалось.

Дыхание девочки тонкой голубоватой струйкой влилось прямо в безобразный рот существа. Инга вдруг проснулась и широко раскрыла глаза, задыхаясь от нехватки воздуха. Последним, что она увидела, были красные безумные глаза и довольная ухмылка на черном лице, которое почему-то было очень хорошо заметно даже в полной темноте. Инга даже вскрикнуть не успела.

* * *

Денис проснулся от криков. Его мама бегала по коридору заплаканная, и мальчик никак не мог понять, что же произошло. Тут приехала «Скорая помощь», и санитары положили Ингу на носилки и быстро вынесли из квартиры.

– Что случилось? – спросил Денис папу.

– Нашей Инге очень плохо, – ответил он. Папа выглядел ужасно бледным, глаза его были широко раскрыты, словно от сильного потрясения, а брови почти сошлись на переносице.

– Что с ней?

– Не знаю, и никто не знает.

– Она умерла?

– Нет, но еле жива. Врач говорит, что она, кажется, в коме. Дыхание еле прослеживается, пульс очень слабый, но ничего определенного сказать невозможно.

Денис стоял и ничего не мог понять. Случившееся потрясло его, он гадал, от чего могло произойти такое страшное событие, ведь еще вчера вечером его сестра не болела и чувствовала себя прекрасно. Что могло с ней случиться?

Ира вышла из ванны с заплаканным лицом и посмотрела на брат.

– Ты уже знаешь? – спросила она.

– Да, мне папа сказал.

– Представляешь, я утром проснулась, когда в комнату вошла мама и стала нас будить в школу. И тут мы заметили, что Инга вовсе не реагирует на нас, не отзывается и лежит тихо, словно не слышит. А лицо у нее такое странное, как будто она чего-то боялась перед тем, как заснуть, и этот страх застыл. А потом оказалось, что она почти не дышит. Мама побежала «Скорую помощь» вызывать, а я так напугалась! Тебя вот разбудить даже забыли.

– Что же случилось с Ингой? – в который раз спросил Денис, но сестренка не могла ответить на его вопрос.

– Я так боюсь, – сказала она вместо ответа. – Вдруг и с нами такое произойдет?

– Хватит причитать, – остановил ее брат, – наверное, такое случается очень редко. У Инги обязательно все будет хорошо. И почему с нами должно случиться подобное? С чего ты взяла?

– Не знаю, – девочка продолжала всхлипывать.

Больше времени на раздумья и разговоры не было, потому что сегодня надо было идти в школу. Был последний день учебы перед каникулами. Хотя, учиться сегодня, наверное, дети не будут. Так, скажет учительница у кого какие оценки за четверть, что читать на каникулах и пожелает счастливо отдохнуть.

Мальчику не хотелось идти в школу, он сейчас остался бы дома и ждал новостей из больницы. Но пропускать последний день было нельзя. Да и помочь Инге он все равно ни чем не сможет.



ГЛАВА 2

– Почему ты опоздал? – спросила учительница русского языка, когда запыхавшийся Денис вбежал в класс.

– У меня сестра заболела, – нехотя ответил мальчик, – мы ей с утра «Скорую помощь» вызывали, вот и я задержался.

– Ну хорошо, садись.

Денис прошел к своей парте, стоящей последней в среднем ряду. Он всегда сидел один, соседа по парте у него не было. Все ребята что-то сосредоточенно писали. Перед Зайцевым сидел Игорь. Он был самым задиристым мальчишкой в классе, поэтому обычно Денис старался не иметь с ним общих дел. Но сейчас больше не у кого было спросить, что это пишут ребята в последний день учебы, и Денис осторожно похлопал Игоря по спине.

– А че все пишут-то?

Игорь повернулся к однокласснику и прошептал:

– Да вот, Марь Петровне делать нечего, она самостоятельную придумала в самом конце четверти.

В это время Нина Александровна вышла из класса. Ребята сразу же зашумели, заговорили, стали вертеться и смеяться. Школьников перед каникулами самостоятельной работой не напугаешь, все равно итоговые оценки уже выставлены.

Денис понемногу стал отходить от утреннего потрясения. С сестрой наверняка все будет в порядке, решил он, ведь иначе и быть не может. Скоро же новый год, такая замечательная пора, когда сбываются все мечты. Инга поправится.

Теперь Денису очень хотелось показать кому-нибудь свою находку, свой великолепный черный шар. Мальчик не забыл взять его с собой даже несмотря на царившую дома суету. А так как сейчас ближайшим соседом был Игорек, то Денис обратился к нему снова.

– Смотри, что у меня есть, – заговорщически сказал Зайцев и протянул на ладошке свой загадочный шар.

– Ух ты! Что это? – Игорь почти полностью развернулся к парте Дениса.

– Не видишь, что ли? Это шар. Черный шар.

– Где ты такой взял?

– Там где взял, больше такого нет, – засмеялся Денис. – Нравится?

– Дай поближе посмотреть.

Денис дал ему шарик, но сердце вдруг защемило от странного чувства, о причине возникновения которого можно было лишь догадываться. Оно было похоже на… жалость, которую испытывают люди, когда отдают что-то свое в пользование другому человеку. Денис и сам не понял, с чего это у него возникло такое чувство. Он не был жадным мальчиком и всегда делился с ребятами и пирожками и различными предметами. А уж когда речь шла о том, чтобы просто показать находку – то это вообще без проблем. А теперь вот как-то жалко показывать шарик.

Денис передернул плечами и постарался усмирить возникшее неприятное ощущение. Он с замиранием сердца следил за тем, как Игорь крутил шар во все стороны, рассматривал его и даже подносил к глазам поближе, чтобы заглянуть внутрь.

– Классная вешица, – сказал Игорь довольным голосом.

– Мне тоже нравится, – облизнув сухие губы, произнес Денис и протянул руку чтобы взять свою вещь обратно.

– Давай меняться, – предложил Игорь, – у меня есть целый мешок фишек с покемонами. Отдам все.

– Нет, я не могу, – Денис даже покраснел от недовольства, – давай мне шар обратно.

– Слушай, ладно тебе ломаться, – Игорь отвел руку с шаром в сторону, так, чтобы Денис его не достал.

Тут в класс вошла учительница. Все сразу притихли и уткнулись в свои тетради. Игорь тоже отвернулся, так и не отдав черный шар.

Денис сидел и его постепенно переполняла злоба. «Вот, похвалился, – подумал он, – лучше бы я этого не делал. Как же мне теперь вернуть мой шар назад? Этот так просто не отдаст».

Мальчик так сильно переживал, что не сразу заметил над головой Игоря, сидящего перед ним, еле различимое сизое облако. Когда наконец он увидел его, то буквально оцепенел. Потом стал крутиться по сторонам, пытаясь привлечь внимание ребят к тому, что творилось прямо перед его глазами. «Неужели никто этого не видит? И сам Игорь – разве не чувствует, что над головой повисло такое..?» Но ученики сидели и что-то писали в своих тетрадях, а Нина Александровна просматривала классный журнал.

Денис понял, что необходимо предупредить одноклассника об опасности, но даже не смог пошевелить языком. Он с ужасом заметил, что облако принимает очертания головы, у него формируется нос, рот и глаза с красными зрачками. Потом рот этого существа приблизился ко рту Игоря.

«Игорь! Сейчас же посмотри вперед! Неужели ты не видишь?!», – хотел было крикнуть во все горло Денис, но вместо этого только глотнул воздух ртом.

В этот момент Игорь резко вздохнул и упал лицом на парту. Облако сразу исчезло. Ребята оглянулись в направлении раздавшегося звука и увидели, что Игорь Костомейцев лежит с закрытыми глазами.

– Что случилось? – учительница сразу подошла к нему и встревожено посмотрела на мальчика. – Игорь, что с тобой?

Несмотря на то, что Нина Александровна трясла мальчика за плечо, он в себя не приходил. Старосту срочно позвали за медсестрой, а учительница тем временем продолжал пытаться нащупать пульс, но ничего не получалось.

Никто не знал, что делать в этой ситуации. Денис наконец обрел дар речи и тоже стал дергать одноклассника, пытаясь привести его в чувство.

– Игорь, хватит нас пугать, – взволнованно говорил он, – очнись сейчас же.

Даже пришедшая медсестра не смогла привести в чувство Костомейцева. Она лишь сказала, что пульс у мальчика все-таки прослушивается, но очень плохо. Дыхание тоже было очень слабым. Тут же вызвали «Скорую помощь», и Игоря повезли в больницу. Про самостоятельную работу все, конечно, позабыли.

«Ну и денек сегодня, – подумал Денис, – утром с Ингой что-то непонятное случилось, а теперь вот еще и с Игорем».

Урок уже давно кончился, но испуганные дети не торопились расходиться. Все ходили по классу, переговаривались, обсуждали происшедшее. Вспомнив про шар, Денис подошел к парте Игоря и взял свой талисман, после чего положил в карман и снова задумался о том, что же происходит. Ведь наступает праздник, а вокруг почему-то стало происходить столько горя. Что же это делается?

Наконец учительница дала ребятам команду идти домой. Денис спускался вместе с остальными в гардероб, но был так задумчив, что совсем ничего перед собой не замечал. поэтому случайно споткнулся о ведро технички и разлил его содержимое по лестнице.

Женщина начала ругать мальчика и даже обозвала его простофилей и растяпой. В ответ на это Денис почувствовал неожиданную злость. «Не знает в чем дело, а орет, как ненормальная. Что я ей такого сделал? Ну подумаешь, немного воды из ведра вылилось. Это еще не повод так срываться,» – думал он. Мальчик отвернулся и поспешил вниз, не подумав извиниться. И в этот момент раздался грохот.

Денис обернулся и увидел, что женщина лежит на полу, а над ней нависло то же черное облако, что и недавно над Игорем. Облако в виде головы с красными глазами. Денис оцепенело смотрел вперед, и ему даже показалось, что черный глаз подмигнул ему.

Невозможно описать, как мальчик перепугался. Он бросился бежать в гардероб, но когда обернулся, то заметил, что облако летит за ним. «Какой ужас! Что ему от меня надо?» – мысленно причитал Денис.

Вот уже и гардероб близко. Но останавливаться было так страшно, что Денис побежал теперь дальше по коридору, туда, где находились кабинеты труда. Облако неслось вслед за ним и неумолимо приближалось. Вокруг ходили ученики и преподаватели, но никто не замечал того, что видел Денис. А облако было совсем близко. Убежать не удастся, решил мальчик, и в этот момент попал в тупик. дальше бежать было некуда.

Денис забился в угол коридора и с ужасом смотрел, как облако приближается к нему. Вот оно оказалось совсем рядом. Мальчик хотел зажмурить глаза и представить себе, что все это ему только кажется, но страх так сковал его, что он продолжал смотреть, как завороженный, ожидая, что же случится дальше.

Облако подлетело вплотную к нему, а потом поползло в карман курточки. Денис инстинктивно сунул туда руку и вынул то, что там лежало – черный шар. Тут же облако превратилось в струйку черного воздуха и влилось в этот предмет.

Денис отбросил шар от себя. Тот покатился по полу и, стукнувшись о стенку, откатился немного назад и… остановился.

«Что это? Неужели это облако появилось из моего шара?!! Это я виноват во всем, что случилось?» – быстро соображал мальчик. Он уже не сомневался, что с техничкой произошло тоже самое, что и с Игорем. Она тоже, наверное, лежит там без сознания, чуть живая со слабым пульсом и дыханием. И вокруг нее бегают встревоженные учителя и ученики. А теперь уже известно, что один ученик уже впал в такое состояние, значит, будет настоящая паника.

Мальчик так и застыл в углу. В голове его крутилось множество мыслей, причем одна была страшнее другой. «Если виноват во всем шар, то надо его выкинуть куда-нибудь, а то снова может что-то случиться. Странно, что со мной ничего не происходит. А все только с другими. Причем с теми, на кого я разозлюсь».

Неожиданная догадка поразила Дениса. Значит, дело не только в шаре, но и в нем самом. Тут мальчик подумал о своей сестре. «Наверное, она тоже пострадала по той же причине. Ведь вчера вечером я думал, как мне с ней не повезло, и был на нее зол. Потом Игорь, а потом техничка. Надо, кстати, пойти посмотреть, что с ней».

Денис осторожно поднял шар с пола, с опаской положил его в карман, а потом побежал к лестнице, на которой случилось недавнее происшествие. Несколько учеников сгрудились в небольшую кучку и возбужденно разговаривали.

– Ну что, приехала «Скорая помощь»? – спросил Денис, подойдя к группе младших школьников.

– Пока нет, она сейчас в классе лежит, – сказал какой-то рыжий мальчишка. – Лежит, как мертвая, не шевелится и, кажется, даже не дышит.

– Дышит, – вмешалась девочка с длинными косичками, – кто-то сказал, что она живая, правда, никак в себя не придет.

– А отчего это произошло? Кто-нибудь что видел?

– Нет. Никто не знает, что случилось. Стояла тетя Нина, а потом бухнулась, как подкошенная, – снова сказал рыжий, – и ведро еще умудрилась опрокинуть с водой.

– Ага, – согласилась девчонка.

«Значит, никто не знает, что это моя вина, – подумал Зайцев, – хоть это хорошо. А то как бы я стал все объяснять, если я и сам не знаю, почему так происходит. Что же теперь? Надо бы шар выбросить».

Тут в конце коридора показалось двое мужчин в белом халате.

– Опять вызывали? Что на этот раз? – спросил один из них.

Ему на встречу вышел Михал Иванович, преподаватель по физкультуре.

– Женщина упала без чувств. Что с ней, мы не знаем.

Взрослые вошли в класс, где лежала тетя Нина, а детям было приказано разойтись. Денис спустился в гардероб, быстро оделся и вышел на улицу. Там он глубоко вздохнул, постоял немного и пошел в сторону дома. Проходя мимо контейнера с мусором, Денис вынул из кармана черный шар и, не раздумывая, бросил его туда. Раздался глухой звук, как будто мусорка была пустая, потом стало тихо. Денис вздохнул и отправился домой.

В контейнере что-то заурчало. Потом в воздух поднялся тот самый шар, который выбросил мальчик, немного повисел над мусоркой и… превратился в черное облако. А потом это облако исчезло, предварительно собравшись в плотный сгусток.

ГЛАВА 3

Денис не мог сидеть дома, потому что его мучили угрызения совести за то, что по его вине пострадали три человека. Он не мог смотреть на то, как мама медленно передвигается по дому, готовит еду, занимается еще какими-то делами, но при этом имеет какой-то отстраненный вид. А иногда не выдерживает и начинает тихо плакать.

Мальчик не знал, чем он может помочь. Он все на свете отдал бы за то, чтобы сестра, а заодно и Игорь с тетей Ниной поправились. Но что он мог сделать? Разве что надеяться на то, что в скором времени все образуется.

Не выдержав гнета переполнявших его чувств, Денис решил выйти на улицу. Ира еще не пришла домой, а ведь только ей он мог рассказать все, что успел понять. Поэтому лучше всего сейчас было походить, подумать, померзнуть, а уж потом вернуться в тепло и поговорить с младшей сестрой.

Конечно, это было не очень хорошо – взваливать на Иринку такой груз, но Денис уже решил, что один все это он пережить не сможет. Надо высказаться, спросить совета, вместе подумать. Тем более, что черный шар он уже выкинул, и опасность больше не грозит.

Мальчик не заметил, как дошел до парка. Все было занесено снегом: деревья, лавочки, деревянные статуи. Только дорожки были расчищены. Начинало темнеть. Темнеет зимой быстро, так что Денис и не заметил, как на город спустился вечер. Собственно, он и внимания не обращал на окружающую его действительность и очнулся только тогда, когда прямо над его головой загорелся фонарь.

На душе стало сразу как-то теплее и радостнее. Мальчик бодрее зашагал по парку, не сомневаясь более в том, что все образуется и встанет на свои места. В этот самый момент он увидел, что навстречу ему идет человек, одетый во все черное. Денис вздрогнул. Мужчина поравнялся с ним и остановился, схватив мальчика за руку. Лицо его скрывал большой капюшон.

– Отдай мне черный шар, – сказал он грубым голосом.

– К-к-какой шар? – испуганно проговорил Денис и стал оглядываться по сторонам в поисках хотя бы одного человека. Но, как назло, в этот момент никого поблизости не было видно.

– Сам знаешь, – притянул Дениса поближе себе мужчина, – отдай по-хорошему. Со мной шутки плохи.

– У меня нет, – слабым голосом сказал Зайцев.

– Мальчик, ты, наверное, не понимаешь, что тебе говорят. Так вот, повторяю еще раз: отдай мне шар прямо сейчас.

Денис понял только одно: чтобы он сейчас не сказал этому человеку, тот все равно не поверит. Настроен он был агрессивно, но больше всего мальчика пугало то, что он не видит лица этого человека. Как будто с привидением каким разговариваешь. Нужно было срочно придумать какой-то выход.

Денис дернул свою руку изо всех сил. Незнакомец, видимо, не ожидал от мальчишки такой прыти, поэтому не смог удержать его. Денис, как только почувствовал себя свободным, ринулся со всех ног к выходу из парка. Даже оглядываться не стал.

Мальчик не помнил, чтобы он когда-нибудь так быстро бегал. Даже сугробы не были ему помехой. Хорошо еще, что он не подскользнулся ни разу, а то непременно бы упал, и человек в черном смог легко его поймать.

Забежав в подъезд, Денис стремительно поднялся без лифта на свой этаж, открыл дверь и только тогда остановился. Сердце продолжала учащенно биться, и тут на Дениса напала такая слабость, что он буквально съехал по стенке вниз. В коридор вышел папа, заметил сидящего на корточках сына и очень удивился.

– Что с тобой? Почему ты не раздеваешься?

– Бегом бежал, устал очень, а теперь сил нет, – еле улыбаясь, выдохнул Денис. – Ира пришла?

– Да. Сидит на кухне с мамой.

Мальчик с трудом встал, разделся, прошел в ванную и вымыл руки, а потом заглянул на кухню.

Мама готовила ужин, а Ира сидела за столом и что-то рассказывала, причем очень тихо, почти шепотом, как говорят когда в семье кто-то болеет.

– Как дела? – спросила мама. – Что в школе нового?

Денису совсем не хотелось говорить о том, что произошло в школе. Но была вероятность того, что Ира уже рассказала об этом. Наверняка, она успела услышать что-нибудь – новости быстро разносятся, особенно такие.

– Говорят, у вас там заболел кто-то? – так и не дождавшись ответа от сына, снова сказала мама.

– У нас в классе Игорю плохо стало. А потом еще техничке тете Нине. Их на «Скорой помощи» в больницу увезли.

– Что-то невероятное происходит, – мама тяжело опустилась на стул, – год заканчивается сплошными болезнями.

– И главное, – добавила задумчивая Ира, – никто не знает, отчего им стало плохо. Ведь не болели они совсем, так почему же теперь чуть ли не умирают?

– Откуда нам знать, – тихо проговорила мама. – Ладно, зовите папу, ужинать будем.

После ужина Денис хотел позвать младшую сестру к себе в комнату поговорить, но она опередила его, попросившись к нему сама.

– Можно я у тебя побуду, а то мне как-то страшно находиться в той комнате, где Инга заболела? Только не смейся надо мной…

– Я и не смеюсь. У меня к тебе, кстати, разговор есть. Можешь даже попросить маму, чтобы она разрешила тебе спать у меня на диване, а то после того, как я тебе кое-что расскажу, тебе еще страшнее будет, – сказал Денис.

– Зачем ты меня еще больше пугаешь? – сразу заныла Ирина.

– Не трусь, я не собирался тебя пугать. Наоборот, мне нужна твоя помощь. Вместе мы обязательно придумаем, как с этим справиться.

Ребята закрылись в комнате, и тут же начали серьезный разговор.

– Ну, говори, что там у тебя? – Ира сгорала от нетерпения и неизвестности.

– Все, что я тебе расскажу, очень серьезно. Ты сначала выслушай меня, а потом будешь спрашивать.

– Быстрее, не тяни.

– Ты, конечно, помнишь, что мы нашли с тобой шар в нише в дальней комнате?

– Помню.

– Мне кажется, что он волшебный. Погоди, ничего не говори. Понимаешь, этот шар, кажется, и сделал то, что случилось с нашей сестрой, а потом с моим одноклассником и техничкой.

– Что? – раскрыв рот, спросила Ирина.

– Не знаю что, только они сейчас в больнице.

– А с чего ты взял, что это он? И волшебный?



– Давай все по порядку. Я вчера вечером пошел спать, а Инга перед этим меня обидела. Я на нее очень разозлился, и вот утром случилось то, что случилось. Потом в школе я дал посмотреть черный шар Игорю Костомейцеву, а он не хотел мне его возвращать. Разумеется, что я и на него был зол. Но это не все. Я увидел, что над ним образовалось черное облако, потом из облака сформировалась какая-то голова. Она приблизилась к его рту и как будто вытянула из него дыхание. Представляешь, как я напугался? Я и не знал, что подумать. Можно сказать, что даже не сразу поверил своим глазам.

– Ты все это видел сам? – глаза Иры были широко раскрыты.

– Да. Но я не знал, откуда это облако. Ничего поначалу не понял. А уже потом, когда я пошел в гардероб, на лестнице нечаянно задел ведро. Там наша техничка полы мыла. И когда вода разлилась, она начала на меня кричать. Я снова обиделся и разозлился, но, конечно, ничего такого не сказал. Пошел дальше, а тетя Нина вдруг упала. Догадываешься, что я увидел над ней?

– Облако?

– Да. Такое же черное облако, что и над Игорем было. Я испугался, но самое удивительное то, что, похоже, кроме меня никто этого не видел.

– Надо же! – вставила сестра.

– Но и это еще не все. Я побежал, а это черное облако поплыло за мной. Потом, когда бежать было уже некуда, я остановился, оно подплыло ко мне и потянулось к карману. Я быстро вынул шар, и оно забралось в него.

– Облако залезло в твой шар? – переспросила девочка.

– Вот именно. Получается, что это ужасное облако появилось из моего шара. То есть это я виноват в том, что случилось со всеми ими.

– Не может быть! – запричитала Ира и вжалась в кресло, – твой шар натворил такое?

– Но ты не бойся. Я его уже выкинул, – спохватился Денис, – так что нам больше ничего не угрожает. Хочется на это надеяться, во всяком случае.

– А если кто-нибудь найдет этот шар и опять начнется все сначала? – предположила сестра.

– Не хотелось бы.

– Надо было его уничтожить, разбить, например.

– Я как-то не догадался. А ты права, не надо было его просто так бросать. Но ты не дослушала…

– Что, еще есть пострадавшие? – всполошилась Ира.

– Я сам чуть не стал пострадавшим, причем примерно час назад, – сказал Денис.

– Это как же?

– Я пришел со школы, и так как тебя не было, то я решил немного погулять по улице. И в парке мне встретился какой-то странный мужчина, весь в черном. Он начал требовать, чтобы я отдал ему шар.

– А ты? – теперь уже Ирина даже поджала ноги, так ей было не по себе.

– У меня же шара больше нет. Я бросил его в контейнер с мусором – это я ему и сказал. А он не поверил и продолжал требовать, при этом держа меня за руку. Мне совершенно случайно удалось вырваться, и я убежал. Вот.

– Все?

– Да, – твердо сказал Денис.

– Невероятно, – сказала Ира, – даже и не верится до конца. Будто ты сказку какую рассказываешь.

– Самое страшное, что это не сказка.

– И что же нам теперь делать? Пусть шар ты выкинул, но как же быть с теми, кто пострадал? Как нам теперь помочь им?

– Если бы я знал, – печально сказал брат, – я бы не стал все это тебе рассказывать и пугать тебя. Я сам бы исправил ситуацию – и все. Так что надо нам думать вместе. А мама что говорит про Ингу?

– Никаких изменений нет. Ей не хуже и не лучше. Но она жива. Знаешь, я где-то видела, сейчас не помню, кажется, это фильм такой был: там раскручивалась какая-то детективная история и чтобы все лучше понять, герои записывали все, что было известно по этому делу, на листке бумаги, а потом выводы делали.

– Если хочешь, мы тоже можем так сделать, только я не знаю, поможет ли это нам.

Мальчик встал и подошел к письменному столу, где у него лежали тетради и другое школьные принадлежности, чтобы взять листок. Он открыл ящик стола и вскрикнул.

– Что с тобой? – вскочила со своего места Ира и подбежала посмотреть, что могло так напугать Дениса.

Потом девочка закрыла глаза руками. В ящике стола лежал и мерцал матовым черным светом шар. Тот самый, который они нашли вчера в старой стене, и тот самый, что выкинул мальчик в мусор.

– Он вернулся! Сам! – в голосе Дениса не было никакого сомнения.

ГЛАВА 4

Дети стояли и молча смотрели на этот предмет. Что можно сказать в такой ситуации? Они так надеялись, что все их беды уже позади, а получилось так, что шар снова оказался в доме. Причем по предположению мальчика, черный шар нашел их сам. Значит, не так просто от него избавиться будет.

– И что же нам теперь делать? – испуганно спросила Ирина через минуту.

– Не знаю.

– Нам надо уничтожить его, – сказала девочка, и в ее голосе слышалось столько решимости, что Денису стало как-то не по себе.

Он знал, конечно, что младшая его сестренка была не такой уж трусихой, но еще никогда не видел, чтобы она так серьезно и решительно смотрела и так уверенно говорила. Как взрослая. И испуг ее куда-то подевался. Денис с восхищением смотрел на сестру.

– Ты правильно говоришь, – поддержал он ее, – только как нам это сделать?

– Попробуем его разбить. Он ведь, наверное, стеклянный. Значит, должен быть хрупким, – предположила Иринка.

– Не знаю. Когда я в школьном коридоре его откинул от себя, он не разбился, хотя я его достаточно сильно бросил.

– Надо еще попробовать, – слегка улыбнулась девочка и добавила: – Обязательно надо попробовать.

Денис пошел в кладовку и нашел там большой папин молоток. Затем он тихо, чтобы никто не заметил, прошел обратно к себе и плотно закрыл дверь.

Ребята обернули шар в старую майку Дениса, чтобы осколки не разлетались по сторонам, когда они будут его разбивать, и начали стучать по нему молотком. Стучать пришлось долго. Но самое обидное, что никакого положительного результата не было. Шар даже нисколько не поцарапался. Молоток отскакивал от него, как от резинового, и это было совсем непонятным.

Через десять минут после того, как дети начали стучать, в комнату заглянул папа и спросил:

– Вы что тут шумите, на ночь глядя? Все уже спать ложатся, а вам все неймется? – папа с подозрением посмотрел на что-то такое круглое, завернутое в майку. – Что там у вас?

– Ничего особенного, – сказал Денис и улыбнулся как можно приветливее, – так, кое-что надо проверить. Ты не волнуйся.

– Я волнуюсь только потому, что вы мешаете своим стуком остальным.

– Мы уже закончили свой эксперимент, – Ира тоже вмешалась в разговор, – больше шума не будет.

Папа еще раз оглядел комнату, внимательно посмотрел на сидящих детей и вышел, пожелав спокойной ночи.

– Не знаю, спокойной ли будет ночь, – сказал Денис, – а спать, действительно, пора ложиться. Впрочем, в школу завтра не идти, но и без этого нам хватит дел.

– Да. У нас теперь вон какое важное дело, – кивнула на шар сестра.

Ребята отложили уничтожение шара на завтра, умылись и легли спать. Настольную лампу они выключать не стали, потому что им и так было не по себе. Решено было даже по очереди дежурить – один спит, другой нет, а потом наоборот. Шар они спрятали в самый дальний угол шифоньера и накрыли его множеством тряпок.

Сначала спал Денис, потому что Ира сказала, что все равно не сможет заснуть. Дежурить решили по три часа. В принципе, Денис сказал сестре, что она может разбудить его, как только почувствует, что очень хочет спать. Сестра пообещала так и сделать.

* * *

Денис снова бежал по парку, а за ним гнался тот незнакомец в черном. Он почти настигал мальчика, а ноги у Дениса отказывались шевелиться. Они были ватными, тяжелыми. Мужчина схватил мальчика за руку и закричал истошным голосом.

– Верни мой шар! Отдай, или я убью тебя.

«Нет», – хотел крикнуть мальчик, но не мог. Во рту пересохло и вместо крика послышался только какой-то нечленораздельный хрип.

Незнакомец вдруг превратился в облако и стал приближаться прямо к лицу Дениса. Теперь у него были красные глаза, сплошные, без зрачков. Они светились в кромешной мгле и притягивали к себе. Мальчику стало трудно дышать, заломило грудь.

«Я пропал», – успел подумать Денис перед тем, как провалиться в черноту. Его вдруг закружило во все стороны, он почувствовал, что летит в бездну, и спасения не будет.

Но в тот самый момент, когда Денис уже смирился с неизбежным, перед ним возникло лицо и под ногами появилась опора. Этот человек совсем не был похож на первого. Выражение лица было добрым и мягким. Но кроме лица ничего больше не было. Чувство страха у мальчика не прошло, но стало не таким поглощающим.

– Ты не должен отдавать ему шар, – сказало лицо, – ни за что не отдавай шар человеку в черном.

– Кто ты? – облизывая пересохшие губы, спросил Денис.

– Тебе надо уничтожить шар, – не отвечая, сказало незнакомое существо.

– Но как?

В этот момент лицо отдалилось, а мальчик почувствовал на своей шее цепкие пальцы. Они сильно сдавливали горло. Денис вырывался, как только мог. Было в этой борьбе какое-то чувство нереального, но вместе с ним и неизбежного.

Стало снова трудно дышать. Закружилась голова, и в этот момент Денис проснулся.

В комнате горела настольная лампа. Ирина спала, но, видимо, беспокойным сном, потому что крутилась и тяжело вздыхала, можно сказать, даже стонала.

Мальчик подошел к ней и хотел ее разбудить, но в тот самый момент, когда он протянул руку к ее плечу, она сама вскочила на диване и открыла глаза.

– Нет! – закричала она.

– Все в порядке, – Денис сел рядом и взял ее за руку, – все хорошо, не волнуйся – это только сон.

Ира хлопала глазами и крепко вцепилась в руку брата. На лбу девочки выступили капельки холодного липкого пота.

– Мне приснился ужасный сон, – тихо прошептала она.

– Не переживай, это лишь сон.

– После твоего рассказа мне приснился тот человек в черном. Он гнался за мной и требовал, чтобы мы с тобой отдали ему шар. А потом он начал меня душить. Я прямо чувствовала тяжесть и то, что мне трудно даже вздохнуть.

– Невероятно! – произнес Денис.

– Что невероятно?

– Мне тоже он снился.

– А потом мне еще один приснился. У него было доброе лицо. Мне даже кажется, что я его где-то видела, – задумавшись, сказала Ирина. – Он просил, чтобы мы шар не отдавали, а уничтожили его.

– Он не сказал как? – спросил брат.

– Нет, не успел. Снова появился первый и начал меня душить. А потом я проснулась.

– Слушай, это просто наваждение какое-то. Мне снилось буквально то же самое. Один в один.

– И второго ты тоже видел? – удивилась сестра.

– Да. Нам с тобой приснился одинаковый сон. Наверное, это что-то значит.

– Мне не дает покоя второе лицо. Я точно видела его, только никак не вспомню, где и когда. Вертится в голове… Если напрячься, то, возможно, я догадаюсь.

– Подумай.

Девочка задумалась, а Денис посмотрел на часы. Было четыре часа утра. За окном была непроглядная темень, тихонько завывал ветер, зато в комнате было тепло и уютно. Тем не менее мурашки пробегали по спине, как только мальчик вспоминал свой сон снова.

– Не знаю. Так голову сломаешь, – пожаловалась Ирина, – не могу вспомнить, но чувствую, что ответ где-то рядом.

– Слушай, еще рано. Давай все-таки ляжем и поспим. А то потом весь день будем ходить, как сонные мухи, – сказал Денис.

– Уж и не знаю, засну ли я после такого.

– Постарайся.

Ребята снова легли. Какое-то время они молчали, глядя в потолок, но все-таки детская безмятежность взяла свое, и дети погрузились на этот раз в спокойный, восстанавливающий силы сон.

* * *

Утром мама, войдя в комнату, полюбовалась на своих чад и принялась ласково их будить. Время близилось к девяти и надо было уже вставать.

– Просыпайтесь, а то проспите все на свете! – с этим словами мама потрепала обоих детей по щеке. – Пора завтракать, а потом я поежу в больницу.

Ира сладко потянулась, но потом, вспомнив все, что произошло, разом поникла. Денис с трудом открыл глаза. Так хорошо спалось после того кошмара, что теперь не хотелось просыпаться.

С кухни запахло жареной картошкой. Ребята умылись и в мгновение ока оказались за столом. То ли от волнений, то ли еще от чего, но аппетит был просто зверский.

После завтрака родители собрались и поехали в больницу к Инге, а Ира с Денисом снова засели в комнате для разработки дальнейшего плана действий. Во-первых, надо было решить, что же делать с черным шаром, а во-вторых, Ирина должна была вспомнить, откуда ей знаком человек из их общего с братом сна.

Надо сказать, ребят здорово смущало, что вчера им так и не удалось разбить шар. А вдруг это значило, что его вообще нельзя уничтожить? Ну уж нет, все равно должен был быть какой-нибудь способ. Нужно просто отыскать его.

Поначалу дети снова попытались разбить шар молотком, надеясь, что сейчас, когда им никто не будет мешать, у них получится разделаться со странным предметом. Денис, как и вчера, завернул черный шар в майку, и стал колотить по нему с такой силой, на какую только был способен. Но результата – ноль.

– Бесполезно, – сказал мальчик, – надо думать, как еще с ним можно справиться. Что ты можешь предложить?

– А? Что? – очнувшись от задумчивости, спросила Ирина.

– Ты не слушаешь меня? – слегка обиделся брат.

– Просто отвлеклась немного, – отстраненно ответила девочка.

– Так вот, я спрашиваю, можешь ли ты предложить другой способ уничтожения этого дурацкого шара?

– Я вспомнила! – вдруг крикнула Ира, и ее лицо озарила довольная улыбка.

– Что? – не сразу понял сестру Денис.

– Я, наконец, вспомнила, где я видела лицо второго человека, что приснился нам обоим!

– Ну и где?

– В газете.

ГЛАВА 5

– В газете? – переспросил брат.

– Да. Там была какая-то статья, только я ее не читала. А рядом большая фотография этого человека.

– Не может быть.

Ира порывисто встала и кинулась к пачке газет, что лежали под телевизором. Она взяла стопку, села с ней на пол и начала быстро просматривать каждую газету.

– Помогай, чего просто так смотришь? – обратилась девочка к брату.

Денис присел рядом с сестрой и погрузился в работу. Не прошло и пяти минут, как Иринка воскликнула от радости.

– Есть! Вот он! Нашла!

– Читай!

– "Мы снова возвращаемся к теме, которая сейчас, наверное, волнует всех и каждого. Я говорю о пропажах людей. Совсем недавно наш город потрясла новость о том, что пропала женщина сорока двух лет. Она ушла из дома и так и не вернулась. Все это очень печально. Некоторые люди, особенно пожилого возраста говорят, что раньше такого не было. Автор статьи хочет усомниться. Вот, например, один случай. Десять лет назад пропал известный ученый Поликарпов Иван Сергеевич. Он тоже ушел из дома и больше не возвращался. Что случилось с ним – неизвестно. Исчезнув таинственным образом, он оставил жену и маленькую дочь, которой теперь уже восемнадцать лет. Вика очень любила отца и все ждала его возвращения.

Впрочем, и сейчас, несмотря на то, что прошло столько времени, Вика и супруга Ивана Сергеевича Анна Владимировна продолжают ждать его. Надежда, как говорится, умирает последней. Мы хотим еще раз напомнить вам о том случае в назидание…".

Далее шла просьба к читателям немедленно сообщать в редакцию все сведения о местонахождении пропавших, какие только удастся узнать.

– Вот это да… – протянул Денис. – Он пропал десять лет назад, и вот теперь нам с тобой снится. Невероятно!

– Но факт, – сказала Ира. – Этого ты же не будешь отрицать? Посмотри на фотографию внимательно. Ведь это он тебе снился?

– Да, похоже, что он, – мальчик еще раз посмотрел на черно-белый газетный снимок.

– И что ты об всем этом думаешь? – спросила девочка.

– Это, должно быть, как-то связано с шаром. Только как?

– Не знаю, – грустно ответила Ира, – но нам надо это выяснить.

– Слушай, – предложил Денис, – а что если нам через редакцию узнать телефон семьи Поликарпова, позвонить им и узнать, чем занимался Иван Сергеевич перед тем, как исчезнуть? Может, мы найдем какую-нибудь нить, за которую можно потянуть и распутать это дело. У них ведь должны быть какие-то мысли о том, почему он пропал. Может случится и так, что он занимался чем-то особенным, например, какими-то экспериментами. Он ведь ученый.

– Можно, конечно, – сказала сестра, – но тебе не кажется, что это будет выглядеть странным? Я имею в виду все наши расспросы. Нас же спросят, зачем мы интересуемся пропавшим, и что мы на это ответим?

– Что-нибудь придумаем. Скажем, что прочитали в газете и решили узнать побольше.

– Что-то не нравится мне такой вариант…

– Тогда можем просто позвонить в редакцию. Они должны знать кем работал Поликарпов и где, – Денис отчаянно искал выход, не желая отказываться от первоначальной версии.

– Так они нам и сообщили, – скорчила гримаску сестра.

– Слушай, а с шаром-то что делать будем? – вновь вернулся Денис к прежней теме. – Ведь оставлять его у себя нельзя.

– Не знаю… Давай прогуляемся, в то что-то у меня уже голова не работает, – предложила сестра. – Только шар с собой не бери. Пусть себе дома лежит.

Ребята оделись потеплее и пошли гулять. На улице падал замечательный пушистый снежок, чуть липкий, потому что немного потеплело. Из него было так хорошо лепить снежки! Удержаться от такого соблазна было очень трудно, поэтому Ирина слепила один и бросила его в Дениса. Он сразу же кинулся в ответный бой. Дети и подумать не могли, что так легко позабудут все свои печали и начнут играть, но именно так и произошло. Не прошло и десяти минут с тех пор, как сестра с братом вышли из подъезда, как они уже были по уши в снегу.

Брат и сестра так искренне радовались этой небольшой детской шалости, что даже случившиеся недавно события не могли испортить им настроение. Щеки ребят раскраснелись, сердце колотилось в груди, с губ срывался веселый и заразительный смех. Отдышавшись, они решили пойти в парк и походить по заснеженным аллеям, посмотреть на взрослых, которые неспешно прогуливаются, и на детей, катающихся с горки на санках. Так они и сделали, и гулянье продолжилось еще на два часа, по окончании которых Ира и Денис сошлись во мнении, что неплохо было бы покушать.

Как раз сегодня папа выдал им немного денег на карманные расходы, поэтому Ира предложила Денису зайти в кафе и поесть пирожные с чаем. Недалеко от парка находилось небольшое, но уютное кафе, куда ребята и направились. У стойки стоял молодой человек и лениво, как будто эта работа была ему в тягость, продавал различные пирожные.

– О, я хочу вот это, с розовыми цветами, – сказала Ирина. – А ты какое будешь?

– Да мне все равно. Давай такое же.

Кафе было красиво украшено к новогоднему празднику. Под потолком были протянуты разноцветные гирлянды и веревочки со «снежками» – кусочками ваты, по углам и над дверями красовались флажки. У окна стояла небольшая елочка и переливалась разноцветными огоньками, а под ней расположился небольшой Деда Мороза вместе со Снегурочкой. Стекла были разрисованы гуашевыми красками; на них изображались картинки с новогодними сюжетами.

– Дайте, пожалуйста, два пирожных и два чая, – сказал Денис, обращаясь к продавцу.

Тот подал детям их заказ, причем сделал это так неосторожно, что выплеснул часть горячего чая прямо на руку Ирине. Денис, увидев это, сразу вспылил.

– Нельзя ли поаккуратнее?!

– А ты мне не указывай, сопляк, – не полез за словом в карман продавец.

– Где тут у вас жалобная книга? – не хотел сдаваться Денис, – Сейчас я там все напишу!

– Идите, пейте свой чай, – уже более миролюбиво сказал продавец и долил в стакан, из которого вылился чай, кипятка. Наверное, он испугался прозвучавшей угрозы.

Денис разозлился не на шутку. Ребята понуро сели за стол, но настроение было уже окончательно испорчено. Даже сладкие и вкусные пирожные не радовали их.

– Не бери в голову, – сказала сестра, – мало ли на свете противных людей. Нельзя же из-за всех так расстраиваться.

– Просто обидно. Он ведь даже не извинился! Каждый может допустить оплошность, но ведь другие просят прощения.

– Да, конечно, – согласилась Ирина, – наверное, он совсем невоспитанный. Наверное, его обучать было некому. Может, он даже сирота. Его пожалеть надо.

Но Денис не слушал ее, продолжая злиться все больше и больше. Вдруг что-то привлекло его внимание.

– Смотри, – обратился он к сестре, – ты видишь?

– Где?

– Вон, прямо над головой этого невоспитанного типа.

Ирина повернулась и тоже замерла от того, что предстало перед ее взором. Над головой молодого человека зависло черное облако! В кафе были еще люди, некоторые стояли перед продавцом и делали заказ, но никто, похоже, не видел того, что заметили ребята. Никто не закричал, не стал показывать пальцем.

– Это видим только мы, – прошептал Денис, – и мне не нравится, что это облако снова стало появляться. Ведь я оставил шар дома! Что же происходит?

Не успел он задать этот вопрос, как облако стало приближаться к продавцу, постепенно приобретая очертания безобразной головы.

– Мы можем помочь? – спросила девочка, обращаясь к брату.

– Кажется, нет, – сказал Денис, – но я могу попробовать больше не злится на него, вдруг получится сделать так, чтобы облако отступило?

Мальчик стал думать о том, что он совсем не злится на этого парня, что тот ни в чем не виноват. Облако своими красными глазами посмотрело в его сторону с непониманием и даже какой-то обидой. В голове Дениса стали сами собой возникать мысли, которые складывались в целые фразы.

«Не надо менять своего решения. Это все равно не поможет. Мне нужно новое дыхание. Мне надо жить и становиться сильнее.»

Мальчик понял, что кто-то пытается проникнуть в его сознание, потому что эти мысли были чужды ему. С удвоенной силой он начал думать о том, что нисколечко не сердится. Денис даже голову руками обхватил, как будто это могло помочь ему сосредоточиться.

Облако еще раз взглянуло на Дениса, потом отвело взгляд и стало склоняться ниже.

– Нет, – крикнул мальчик, пытаясь подняться, но оказалось, что он совсем не может двигаться.

Сестра, как завороженная, смотрела на все происходящее и не могла поверить, что все это происходит именно с ними. Черная голова опустилась совсем близко к лицу продавца, черный рот приблизился к губам ничего не подозревающего молодого человека… Прошла еще секунда, парень тяжело вздохнул и упал на пол, как подкошенный.

– Поздно, – сказал Денис, – я ничего не смог сделать. Это не в моей власти. Оно само все решило. Я только нашел ему жертву, а все остальное от меня не зависело, – обреченно проговорил мальчик.

– Не переживай, – тихо сказала Ирина, – мы обязательно что-нибудь придумаем. Мы найдем способ избавиться от этого черного шара, и потом все обязательно встанет на свои места. Все будут здоровы. Только надо действовать немедленно.

Люди в кафе начали недоуменно суетиться. Кто-то уже вызвал «Скорую помощь», чтобы увезти юношу в больницу.

Ребята продолжали неподвижно сидеть на месте, обдумывая, что же нужно делать дальше. Через десять минут они нехотя вышли на улицу и направились домой, а мягкий снежок, несмотря ни на что, продолжал сыпаться с неба большими красивыми хлопьями.

* * *

Родители были дома. Они с порога встретили ребят новыми известиями.

– По телевизору сегодня говорили, что в городе происходит что-то странное. Уже несколько человек попали в больницу с непонятными, но похожими симптомами. Они все находятся в состоянии, близкому к коме, у них слабое дыхание и сердцебиение. Они все живы, но никакого улучшения не наблюдается. Прямо, как у нашей Инги, – выдала на одном дыхании мама, – представляете?

– Действительно, странно, – согласилась Ирина.

– Все очень обеспокоены. Говорят про неизвестную эпидемию, но никто не может сказать, от чего она возникает и как с ней бороться.

– Что же нам делать? – спросил Денис, обращаясь, скорее всего, не к маме, а к самому себе.

– Не знаю, но все равно будьте осторожны, – сказала мама с выступившими на глаза слезами. – Не берите подозрительные предметы, не общайтесь с незнакомыми людьми и не ходите по улице без необходимости.

– Не волнуйся, мама, с нами ничего не случится, – сказала Ирина, – мы будем очень осторожны. И Инга, надеюсь, скоро поправится.

ГЛАВА 6

– Нам надо пойти прогуляться, – твердо сказал Денис.

– Опять? – заныла сестра. – Зачем это? Разве ты не слышал, что говорила мама?

– Мама с папой как раз собираются уходить, так что наш уход не будет их волновать. Мы пойдем гулять, и, надеюсь, встретим того человека, который хотел отнять у меня шар. У него мы попытаемся выяснить, что это за штука, для чего она ему нужна и как можно бороться с ее выкрутасами.

– Так он тебе все и сказал! – хмыкнула Ирина. – Он тебя послушает, посмеется, да еще и шар отнимет.

– А мы оставим его дома.

– У меня есть отличная мысль, – задумавшись, сказала Ира.

– И мне тоже сейчас кое-что в голову пришло. Мне надо скорее сказать, пока я не забыл. Черный шар принадлежит черному человеку, которого я видел в парке, но ведь неживые предметы не могут сами творить зло. Значит, если этот черный тип вдруг исчезнет, то и наша находка тоже куда-нибудь испарится. В общем, нужно поразить черномазого его же оружием, и тогда он и сам пропадет, и шара тоже больше не будет.

– Вот и я подумала о том же, – оживленно сказала сестренка. – Если мы избавимся от черного человека, то, может быть, избавимся и от шара. Только тебе надо хорошенько разозлиться на незнакомца.

– Думаю, что у меня запросто это получится, – Денис ходил взад-вперед по комнате и от возбуждения не мог найти себе места.

– Одевайся, – командовала Ирина, – что же мы теперь ждем? Нужно поскорее выйти на прогулку.

Ребята снова оделись, на всякий случай написали родителям записку и вышли на улицу. Шар они, как и договаривались, оставили дома, чтобы его не мог отнять черный человек.

– Я видел его в парке, значит, нам надо пойти гулять именно туда, – предложил Денис.

Так они и сделали. Дети ходили по многочисленным аллейкам и смотрели по сторонам. Прошло уже минут сорок, они успели замерзнуть, но так и не встретили никого, кто был похож на черного человека.

– Может, домой пойдем? – предложила Ирина, съежившись от холода. – Будем искать его завтра. Сегодня он, наверное, не нестроен на прогулки, вон как холодно.

– Нет, подождем еще немного, а то целый день пропадет зря. – Денис и сам уже замерз, но сдаваться не собирался. – Мало ли что может произойти за этот день? Вдруг я снова на кого-нибудь обижусь, и будет еще одна жертва.

– А ты не злись, держи себя в руках, – посоветовала сестра.

– Не могу, – огорченно произнес мальчик, но тут что-то привлекло его внимание, и он стал смотреть куда-то вдаль. – Это он!

Ира замерла с расширенными от ужаса глазами.

– Он здесь? Ты его видишь?

– Он за твоей спиной. И нас уже заметил. Давай сядем на скамейку.

– Холодно.

– Все равно пошли.

Ребята сели на ближайшую скамейку, и тут Ирина увидела того, о ком рассказывал ей брат и кого она видела в своем сне.

Человек в черном приближался к детям очень медленно, как будто раздумывал, можно ли подходить к нынешнему владельцу шара, или лучше не стоит. Но, видимо, он все же не мог уйти с пустыми руками, поэтому все же приблизился.

– Вы мне шар принесли? – глухим голосом спросил он.

– Как бы не так, – сказал Денис сквозь зубы.

Как только мальчик увидел этого типа в черном, то сразу же начал на него злиться, думать о том, какой тот негодяй и желать ему всеми силами плохого. Но пока результата не было.

– Шар мне очень нужен, и на вашем месте я не стал бы со мной спорить… и воевать тоже, – угрожающе проговорил незнакомец.

Кажется, он догадался о том, что дети пришли сюда не просто так. У Дениса, несмотря на холод, на лбу выступил пот, – так усердно он желал зла черному человеку. Но чем больше мальчик думал, тем больше ему казалось, что черный шар не будет бороться со своим прежним хозяином.

– Последний раз спрашиваю, есть у вас шар или нет? – спросил незнакомец.

– Нет, – Денис встал и за руку потянул сестру, будто бы собрался уходить. Однако он все-таки обернулся, словно нехотя, и спросил:

– А зачем вам этот шар? Я отдам вам его только в том случае, если вы скажете, что в нем такого особенного.

– А ты еще не понял? – захохотал человек в черном.

Он немного откинулся назад и в этот момент стало очень хорошо видно, что вместо лица у него – пустота, а вместо глаз – красные огоньки, которые светятся, как новогодняя гирлянда. Черный человек был похож на то самое облако из шара, правда, у него имелись четкие границы.

«Интересно, как на нем этот черный плащ держится?» – почему-то подумал мальчик.

– Благодаря этому шару я смогу получать новую силу, скоро стану материальным. Я – великий маг. Только профессор, с которым мы вместе работали, что-то перепутал, и я стал исчезать. У меня есть подозрения, что он сделал это нарочно – захотел от меня избавиться, но просчитался. Я его запер. Очень надежно.

– Этот профессор – Поликарпов? – набравшись смелости, спросил мальчик.

– О! – искренне восхитился незнакомец. – А ты мальчик – не промах. Как это тебе удалось узнать?

– Вы же мне и сказали, – пожал плечами Денис, – не помните разве? В первую нашу встречу?

Человек в черном задумался. Он знал, что не мог такого сказать, не понимал, откуда мальчик смог узнать о профессоре, и потому решил, что над ним просто издеваются. Глаза блеснули ярко-красным огнем.

– Я предупреждал тебя, что со мной шутки плохи. Ты поплатишься за все это!

Незнакомец схватил мальчика за руку, подержал некоторое время, а потом… отпустил. Но Ирина сразу поняла, что с братом случилось что-то страшное, потому что он разом переменился.

– Я пойду с ним, – сказал он Ирине, – нам надо поговорить.

– Ты что? – закричала девочка. – Пойдем скорее домой!

– Нам надо поговорить, – Денис выглядел и вел себя, как зомби. Глаза мальчика смотрели на сестру, но в тот же момент казалось, будто он ее совсем не видел.

– Что вы с ним сделали? – Ирина набросилась на черного человека с кулаками. – Я сейчас милицию вызову!

– Вон как раз милиционер идет, – противно улыбнулся незнакомец, – поспеши.

Девочка посмотрела в ту сторону, куда показал страшный тип, но никого там не увидела, а когда повернулась обратно, то ее брат вместе с человеком в черном уже выходили за ворота парка.

Если нужно было бы действовать ради спасения самой себя, то Ирина наверняка бы струсила, но для безопасности родного человека она могла свернуть горы. Вот и сейчас она, совсем не думая о себе, кинулась спасать своего брата.

Девочка бежала изо всех сил, но у нее не получалось догнать уходящих. Денис вместе с незнакомцем шли так быстро, как будто летели по воздуху. Совсем скоро они скрылись из поля ее зрения, и Ирине ничего не оставалось, кроме как признать, что она потеряла Дениса.

«Что мне делать? Как же так? Что с ним будет? – спрашивала она сама себя, не замечая как по ее холодным щекам сбегают обжигающе горячие слезы. Они застилали ей глаза, и от этого все расплывалось, но это уже не волновало Иру. – Лучше бы он забрал меня, тогда Денис обязательно придумал бы, как меня спасти. Что же делать?»

Девочка разом обессилела и снова села на ту скамейку, где минуту назад сидел ее любимый брат. Она не могла идти домой, потому что не знала, что сказать родителям, не могла и оставаться здесь. Слезы продолжали литься рекой. Ира автоматически вытирала их изрядно промокшей варежкой, которая остывала на морозе и покрывалась белым инеем. Он, в свою очередь, немного корябал щеки, когда девочка проводила по лицу рукой снова и снова.

Время шло, а Ира так и не могла решить, что же она скажет дома. А родители, наверное, уже вернулись. Надо пойти и рассказать маме и папе правду о том, что Дениса украл маг.

Девочка встала со скамейки, к которой она уже почти прилипла и, опустив голову, пошла домой. Подойдя к своему подъезду, она подняла глаза и посмотрела на свои окна. В них горел свет. От этого стало немного спокойнее, но случившееся продолжало напоминать о себе слабостью и страхом.

Ирина поднялась на свой этаж и остановилась перед дверью, собираясь с силами. Потом окоченевшими руками достала ключи и попыталась справиться с замком. Но пальцы настолько замерзли от длительного пребывания на улице, что она не смогла даже повернуть ключ в замке.

Родители, видимо, услышали, как кто-то пытается открыть дверь, но не может, и сделали это сами.

– Вернулись? – спросила мама. – А куда вы ходили?

Но потом она увидела, что дочь пришла одна и, посмотрев на ее заплаканное лицо, сразу же поняла, что случилось что-то страшное.

– Где Денис? – уже тихо спросила она, – поднимается по лестнице?

– Нет, мама, Денис ушел. Я не знаю куда, но он обязательно вернется. Так получилось, – и на глазах у Ирины выступили предательские слезы.

– Ушел?!

ГЛАВА 7

– Он сказал мне, что ему надо отлучится по одному важному делу, – начала по ходу придумывать Ирина, – но он не может о нем рассказать. А потом он ушел, и я не смогла догнать его. Ты только не волнуйся!

Но мама уже не могла сдержать эмоций. Она села на стул и начала плакать.

– За что мне это все? Что происходит с моими детьми? Я не переживу!

Тут пришел папа, и Ирине пришлось еще раз повторить все, что она уже сказала маме. Тот начал ругаться, кричать, что пора обращаться в милицию. Ире досталось по первое число, родители по очереди трясли ее и корили за то, что она отпустила брата. Наконец, девочка убежала и скрылась от шума и упреков в комнате Дениса. Сняв с себя куртку, она плюхнулась на диван, закрыла голову подушкой и принялась громко рыдать. Ирина понимала и знала гораздо больше, чем сказала родителям, и от этого ей становилось еще страшнее.

Наплакавшись, она уставилась в потолок и сказала вслух, что надо срочно придумывать какой-нибудь план по спасению Дениса от того страшного черного человека. Ей уже не было страшно, наоборот, она была полна решимости бороться, а злость на черномазого типа придавала ей сил. «Нет, так просто я вам брата не отдам», – вертелось у нее в голове. Девочка пока не знала, что будет делать, но понимала, что не оставит все на произвол судьбы. Теперь все зависело только от нее, ведь Денис, наверняка, находился под влиянием черного человека и сам за себя постоять не может.

– Но ведь Денис и черный незнакомец могут прийти сюда за шаром! – подумала вдруг девочка, осененная неожиданной догадкой. – Конечно, если Денис скажет ему, где лежит шар, то они обязательно придут за ним. Как же я раньше об этом не подумала! Надо срочно его перепрятать.

Ира вскочила, как ошпаренная, и кинулась к столу, в ящике которого лежал шар. Он лежал на том месте, куда они его и положили, но, по мнению девочки, мог в любую минуту исчезнуть. Ирина взяла черный шар в руки и ей показалось, что в нем произошло какое-то движение.

– Теперь ты мой, – сказала она ему, – и ты должен на некоторое время остаться со мной и не исчезать. К Денису не возвращайся.

Шар начал переливаться, и девочке показалось, что он ее понял.

Ирина перепрятала его в шкаф, в самый дальний уголок, а сверху накрыла ворохом одежды. После этого она немного успокоилась и решила, что завтра обязательно разыщет человека в черном. Иначе и быть не может, ведь шар теперь у нее, значит, ему захочется с ней встретиться. Вот тогда-то и начнется самое важное: надо будет держаться от него подальше и не дать возможности сделать с ней тоже самое, что он сделал с ее братом.

Девочка не стала выключать свет и оставила на ночь настольную лампу. Наступила ночь, у Ирины от слез опухли глаза, голова отяжелела, и, как ни старалась девочка побороть сон, он все-таки одолел ее.

Тихонько открылась дверь, и в комнату вошли двое. Оба были с головой завернуты в черные плащи, причем один сильно походил на подростка. Ирина сразу поняла, кто к ней пожаловал, но продолжала делать вид, что спит.

Парочка прошла к столу и отодвинула один из его ящиков. Там, конечно, ничего не было. Высокий повернулся к девочке и указал на нее своим длинным черным пальцем.

– Это она. Она лишила нас шара. Ее надо проучить. Действуй, – обратился он ко второму.

Подросток в плаще подошел ближе и наклонился над девочкой. Ира открыла глаза и посмотрела вперед прямо и смело, пытаясь пробудить своего брата от наваждения. Но мальчик не узнавал ее, не понимал, что перед ним его сестра. Сейчас она была для него врагом, которого надо проучить за то, что он обманул его и его повелителя.

Ира вскочила и закричала что было силы:

– Это я – твоя сестра Ира! Денис! Очнись!

Мальчик протянул руки к ее шее, и она почувствовала их леденящий холод. Девочка сопротивлялась и звала на помощь. В какой-то момент, ударив брата по носу, ей удалось вырваться и тут она проснулась.

– Так это был сон, – сказала она вслух, – как же я испугалась! Конечно, это сон. Не мог Денис так со мной поступить! Я… надеюсь на это.

Однако шея болела, и Ирина подошла к зеркалу. Каково же было ее удивление, когда она обнаружила на своей шее синяки, которые явно появились от чьих-то пальцев! Значит, это не только сон. Что за наваждение!

В миг ей снова сделалось страшно. Они были здесь на самом деле, это не сон…

С замиранием сердца девочка открыла шкаф, посмотреть на месте ли шар. К счастью, с ним все было в порядке, он лежал именно там, где его и положила Ирина. Но девочка все равно понимала, что они еще вернутся. Им необходимо заполучить шар во что бы то ни стало.

Почти до утра Ира лежала с открытыми глазами, пугаясь от каждого шороха. А потом вдруг провалилась в сон, сама не зная, как смогла забыться.

На этот раз ей приснился тот самый ученый-профессор Поликарпов. Он внезапно появился перед глазами девочки и сказал, что в прошлый раз не успел сказать все, что хотел, поэтому пришел еще раз.

– Человек в черном увел Дениса, и я теперь не знаю, что ей делать! – прошептала Ирина, и на глазах ее снова появились слезы. Профессор очень огорчился новости, о постарался взять себя в руки.

– Сначала нужно решить, как спасти твоего брата. А потом будем дальше думать, что же делать с шаром и с его хозяином.

– А мы сможем спасти Дениса? – обрадовалась Ирина.

– Конечно, но для этого надо быть очень сильной и смелой, – сказал профессор.

– Я смогу, – твердо сказала девочка.

– Тогда слушай. На окраине вашего города с восточной стороны в отдалении располагается дом. Он старый и совершенно черный. Люди думают, что там давно никто не живет, но все равно обходят его стороной. Тебе надо попасть в него, но когда пойдешь туда, обязательно возьми с собой шар. Ты найдешь там настоящего Дениса. Нужно будет шаром провести ему по лбу, сказав при этом «вернись» и так три раза. Если с ним то, что я думаю, то он очнется, а его злобный двойник исчезнет.

– Значит, ко мне приходил не настоящий брат, а его двойник? – обрадовалась Ирина. – Я верила, что он не способен причинить мне зло.

– Они приходили к тебе? – ужаснулся Иван Сергеевич. – Когда?

– Сегодня. Я думала, что это страшный сон, но потом увидела, что у меня на шее остались синяки.

– Тебе повезло, что они не убили тебя. Тебе надо спешить, иначе они перейдут к активным действиям.

– Я завтра же этим займусь. А что потом делать с шаром?

– Его, его…

Профессор не договорил. Он пропал, а Ирина проснулась.

«Беспокойная сегодня выдалась ночка», – подумала девочка, посмотрев на часы. Было без четверти семь. На улице было еще темно, в доме стояла тишина, хотя родители, скорее всего, не спали, а в молчании сидели в своей комнате.

«Я знаю, как спасти брата. Надо три раза провести по его лбу черным шаром и сказать „вернись“. Это я смогу», – подумала Ира прежде чем снова заснуть. На этот раз ей ничего не снилось.

* * *

Утром мама с папой собрались походить по знакомым Дениса и поспрашивать про него. Ире выходить из дома не разрешили, не смотря на все ее протесты.

– Еще не хватало, чтобы и с тобой что-либо случилось, – стараясь не расплакаться, сказала мама, – этого я точно не переживу.

Делать было нечего и Ирине пришлось сделать вид, что она смирилась. На самом деле она решила дождаться, когда родители уйдут и тайком убежать.

Было уже одиннадцать часов, когда мама с папой, наконец, собрались и пошли по знакомым. Девочка, как только за ними закрылась дверь, написала записку, что вышла по срочному и важному делу, оделась потеплее, взяла компас и вышла из дома.

Теперь надо было определить где восточная сторона и добраться до того самого черного дома.

Ира встала на перекрестке, посмотрела на компас, определила восточную сторону. В том направлении ходил трамвай под номером тринадцать. Девочка села в обледенелый вагон, конечная остановка которого как раз приходилась на окраину города. Сегодня было на редкость холодно, так что Ира успела здорово замерзнуть, пока ехала.

Как это ни странно, трамвай ехал точно в том направлении, которое вело к черному дому. Ире даже не по себе стало. Как будто трамвай предназначался именно для нее. И других людей в нем не было.

Через полчаса трамвай, наконец, остановился на конечной остановке. Девочка вышла и очутилась на пустыре. Ни одного человека не было видно поблизости, стояла плотная тишина, от которой становилось не по себе.

Ирина пошла вперед, стараясь согреться от быстрой ходьбы. Прошло минут пятнадцать, когда перед ней вдруг вырос черный дом. Случилось это так неожиданно, что девочка замерла от изумления: она предполагала, что до дома еще далеко. Но постояв еще немного, Ира поняла, что дом… исчез. Да, еще минуту назад она его видела, а сейчас на прежнем месте было пусто. Но если дом то появляется, то исчезает, тогда есть опасность того, что она войдет в него, а выйти не сможет! Кто его знает, а вдруг странный дом растворится в воздухе?

Преодолевая свой страх и постоянно думая о брате, Ирина подошла к дому. Черная дверь была наглухо закрыта, впрочем, и окна тоже. Из трубы не шел дым, все это создавало ощущение, что дом совершенно заброшен, в нем никто не живет.

Девочке так хотелось согреться! Терпеть этот холод было уже просто невозможно. Она даже подумывала о том, чтобы сначала отыскать какой-нибудь другой, нестрашный дом, и попросить хозяев пустить ее погреться немного, а потом с новыми силами приступить к своему важному делу. Но желание спасти брата было сильнее, и девочка робко постучалась в черную дверь.

Никто не спешил открывать ей. Неудивительно, ведь ее никто не ждал. Ирина сама легонько толкнула дверь, но она не только не отворилась, но даже не скрипнула. Девочка с усилием толкнула ее, но результата это не принесло.

«Что же мне делать? – подумала Ира. – И почему профессор не сказал, как я смогу войти? Может, он и сам не знал, или же я должна сама до этого додуматься?»

Ира обошла вокруг дома. В окнах ничего нельзя было разглядеть, они ведь были совсем черными. На всякий случай девочка постучала в одно из окон, и на секунду ей показалось, что в ответ раздался зовущий ее голос брата.

«Ему плохо, – пронеслось в голове у сестры, – я должна во что бы то ни стало попасть внутрь».

Она снова подбежала к двери и со всей силы толкнула ее. Снова никакого результата. Тогда Ира достала шар и обратилась к нему со словами:

– Открой мне дверь! Ты наверняка можешь это сделать!

Дверь медленно, словно нехотя, отворилась.

ГЛАВА 8

Постояв несколько секунд перед неожиданно открывшейся дверью, Ира вошла внутрь. Вокруг было очень много пыли и висела паутина, так что Ира не удержалась и чихнула, да так громко это прозвучало в мертвой тишине, что показалось громом, раздавшемся в тишине.

Как хорошо, что Ира догадалась взять с собой фонарик, иначе бы она и шагу не смогла сделать – настолько темно здесь было. Как только она включила его и посветила вокруг, раздался скрип закрывающейся двери, и девочке стало еще страшнее. Дело в том, что, несмотря на холод, девочка не решилась закрыть дверь, однако этого и не требовалось – только что она с грохотом захлопнулась сама.

«Теперь будет трудно выйти, – мелькнуло у Иры в голове. – Ладно, потом подумаю об этом. Сейчас надо найти брата и спасти его, а потом мы вместе с ним придумаем, как выбраться».

Ира стала медленно ходить по дому, надеясь найти Дениса. На первом этаже никого не было. Пройдя по длинному коридору, Ира увидела лестницу, которая вела на второй этаж. Стараясь не производить шума, девочка стала осторожно подниматься. Она была уже почти наверху, когда одна ступенька под ее ногой переломилась.

Девочка повисла на перилах, еле удерживаясь за них одной рукой. Она так громко закричала от страха, что вспугнула стаю летучих мышей, которые тут же стали нападать на Иру, стараясь спихнуть ее вниз. Девочка не могла от них отмахиваться, ведь у нее была свободной только одна рука, да и в той был фонарик. Сейчас он отбрасывал на стены, потолок и пол длинные лучи, которые делали помещение еще более жутким.

И вот одна летучая мышь врезалась в руку Ирины, которой она держалась, и девочка непроизвольно расцепила пальцы.

Очнулась Ира через какое-то время. Она лежала на холодном полу, вокруг было темно. Девочка осторожно встала, стараясь определить, не повредила ли она себе что-нибудь. Но, хотя тело болело и ныло, кажется, ноги и руки были целы. На руке болтался фонарик, привязанный веревочкой, – к счастью, он тоже оказался невредимым. Ира снова включила его, радуясь вспыхнувшему свету, потом отряхнулась от пыли и налипшего на одежду мусора, и снова пошла наверх. На этот раз она ступала еще осторожнее, сперва проверяя ногой каждую ступеньку на прочность. Летучих мышей не было видно, наверное, они спрятались.

Наконец, Ира оказалась на втором этаже и сразу же увидела Дениса. Он лежал на какой-то старой кровати неподвижно, и был очень-очень бледным. Сестра подбежала к нему и схватила за руку. Та была холодна, словно у мертвеца.

Девочка достала из внутреннего кармана черный шар, провела им по лбу брата и сказала: «Вернись». Так она сделала три раза, как и наказывал Иван Сергеевич, но Денис не отзывался и не приходил в себя. Ира села рядом на корточки и горько заплакала.

– Ничего не получилось, – причитала она сквозь слезы, но тут вдруг кто-то тихо произнес:

– Ира?

Это говорил Денис, который открыл глаза и вопросительно смотрел на сестру.

– Ты? С тобой все хорошо?! – обрадовано вскричала девочка.

– Не знаю, – неуверено ответил Денис и попытался встать. – А где мы?

– В каком-то доме на окраине города, – улыбаясь, ответила Ира. – Я тебя так искала, ты даже не представляешь! Ты замерз, наверное?

– Наверное. Я даже не могу понять, что чувствую.

– А встать можешь? Попробуй, – суетилась Ира. – Давай, вставай.

Денис сел на кровати, потом свесил ноги и попытался встряхнуться.

– Ничего не помню, – сказал он. – А как я тут оказался?

– Поедем домой, а там я все тебе расскажу. Здесь так неуютно и страшно! Хотя теперь, когда ты рядом со мной и снова прежний, мне уже не страшно, все равно лучше убраться отсюда подальше. Ты можешь идти?

Денис встал, сделал несколько шагов, а потом снова опустился на кровать.

– Голова кружится и слабость какая-то, – он взялся руками за голову, – но идти все равно смогу.

Ира и Денис взялись за руки и пошли к лестнице. Они осторожно спустились, при этом сестра поддерживала Дениса под руку, подошли к двери и толкнули ее. Она не открывалась.

Девочка достала шар и приказала ему открыть дверь. Только тогда она отворилась. Дети с удовольствием вышли на улицу и вдохнули свежий воздух. Здесь не было теплее, но было как-то безопаснее, поэтому ребята почувствовали себя значительно лучше.

– А как ты сюда добиралась? – спросил Денис.

– Мне профессор велел ехать на восточную окраину, я и поехала. Потом шла и нашла этот дом.

– Значит, теперь нам надо идти на запад, – догадался мальчик. – Где твой компас?

Ира достала компас, ребята выбрали нужное направление и пошли. Совсем скоро они вышли к трамвайной остановке.

Ира увидела трамвай в тот самый момент, когда Денис заметил человека в черном. Тот приближался к ним очень быстро. Ребята сжали кулики и стали молиться, чтобы трамвай пришел побыстрее. Наконец, он подошел, скрипнул, взвизгнув при остановке и открыл двери.

Ребята кинулись в салон. Черный человек был почти рядом.

– Закрывайте скорее дверь, – крикнула Ира, – быстрее, за нами гонятся.

И в тот самый момент, когда человек в черном уже хотел поставить ногу на подножку, двери закрылись, и трамвай поехал. Сестра и брат вздохнули с облегчением.

– Кажется, отстал, – сказал Денис.

– И что нам с ним делать? Ты к нему больше близко не подходи, ведь ты впал в такое состояние, потому что он тебя за руку взял.

– Постараюсь, – сказал Денис. Ребята сидели на двух соседних сидениях, а больше в вагоне никого не было. – Слушай, что-то мне тяжело, я посплю немного, а ты меня разбуди, когда мы приедем.

– Что с тобой? – напряглась Ирина.

– Просто слабость. Есть хочется.

Денис прилег на плечо к сестре и закрыл глаза. Он не чувствовал ни холода, ни усталости. Ирина поначалу тоже не ощущала мороза, потому что была сильно взволнована, но теперь стала здорово мерзнуть.

Трамвай довез детей к тому самому перекрестку, на котором Ира садилась в него совсем недавно. Отсюда недалеко и до дома. Ира разбудила Дениса, и они вдвоем отправились в теплую и такую родную квартиру.

Как только они позвонили в дверь, почти сразу же на пороге возникла мама. У нее было расстроенное лицо, но когда она увидела, что Ира вернулась вместе с Денисом, то сразу повеселела, начала обнимать своих детей в дом, крикнула папе, чтобы тот быстрее ставил чайник и принялась помогать ребятам раздеться.

– Где же вы были? Замерзли? – мама начала тихо плакать, несмотря на то, что с лица не сходила улыбка.

– Все хорошо, мама. Ты не волнуйся и прости меня, что я тебя вчера так расстроил и напугал, – сказал Денис.

– Главное, что все хорошо, – мама обняла детей и крепко прижала их к себе.

Потом родители напоили детей горячим чаем с малиной и медом и закутали в теплые шерстяные вещи. Они бегали и суетились вокруг, и ребятам было так приятно их внимание! После, когда все успокоились, брат и сестра ушли в дальнюю комнату поговорить. Они легли на кровать, накрылись тремя одеялами и стали тихонько разговаривать.

– Ну, теперь ты мне все расскажи, – попросил Денис, – а то чувствую себя полным дураком, так как не знаю, что произошло со вчерашнего вечера до сегодняшнего дня. Я помню только то, что мы с тобой пошли в парк и хотели найти человека в черном плаще. Потом он подошел к нам, и мы стали разговаривать. А после этого я ничего не помню.

– Он взял тебя за руку, и ты сразу стал его слугой. Ты пошел за ним, хотя я и просила тебя остаться со мной. Я не знала, что мне делать. Поплакала-поплакала и пошла домой. Мам с папой меня здорово отругали. А потом, уже ночью, вы приходили с черным человеком ко мне. Хотя, может, это был и не ты, а твой двойник.

– Как двойник? – не понял Денис.

– Это мне потом профессор сказал, что у тебя появился двойник, а настоящий ты лежал в том доме, где я тебя и нашла. Значит, ночью был не ты. В общем, вы пришли к нам домой и стали искать шар. А я успела его до вашего прихода перепрятать, и внушила ему, что теперь он принадлежит мне. Шар послушался, мне даже показалось, что он мне ответил.

– Как это ты догадалась? – брат поглядел на сестру с восхищением.

– Я же не глупая! Ладно, это неважно, ты слушай, что дальше было. Ночью ты потом по приказу этого черного типа принялся меня душить.

– Я?!!

– Нет, ну не ты, а двойник твой. Это сначала я думала, что ты. Я вырвалась и проснулась.

– Так это был сон! – облегченно протянул мальчик.

– В том-то и дело, что я не знаю. Похоже, на сон, но после него у меня на шее синяки остались. Настоящие.

– Покажи, – Денис привстал на локте.

Сестра показала ему синяки, и он убедился в правдивости ее слов.

– Потом я снова заснула, и мне приснился Иван Сергеевич. Он и сказал мне, где тебя можно найти. А еще хотел сказать, что следует с шаром сделать, но пропал куда-то.

– Ой, странно все это. Он исчез десять лет назад, но теперь стал появляться в наших снах. И, наверное, делает это намеренно. Он что, хочет нам помочь?

– Мне так кажется, – отозвалась Ирина, – ведь он помог мне найти и спасти тебя, значит, на нашей стороне.

– Это хорошо, теперь есть надежда, что нам удастся разобраться во всей этой истории, – пробормотал мальчик. – Ну, а дальше что? – снова вернулся он к прежней теме.

– Я поехала туда, куда сказал профессор, нашла черный дом, на втором этаже увидела тебя и разбудила. Я так рада, что ты снова со мной! Я теперь ничего не боюсь.

– Зато я боюсь. И мне становится все страшнее, – Денис разом посерьезнел. – Слушай, человек в черном уже, наверное, догадался, что шар теперь слушается тебя. Надо нам снова его на меня перекинуть, запутать того.

– Хорошая мысль, – поддержала девочка.

Ребята встали, достали из шкафа черный шар, и Денис приказал ему слушаться себя. Шар стал переливаться черным светом.

– А теперь ложимся спать, – скомандовал Денис, как только все было закончено. – Нам надо набраться сил.

– Наверное, – согласилась с братом сестра и с удовольствием закрыла глаза.

ГЛАВА 9

В эту ночь детям совсем ничего не снилось, и они смогли хорошо выспаться. Утром Денис первым открыл глаза и посмотрел вокруг себя. Ира спокойно спала, подложив ладошки под подушку. Лицо ее было таким спокойным и безмятежным, что мальчик искренне за нее порадовался. Будить сестру он не стал, а тихонько вышел из комнаты и пошел умываться.

Мальчик знал, что сегодня им предстоит тяжелый день. Ведь совсем скоро наступит новый год, и надо срочно решать проблему с черным шаром, чтобы не омрачать этим наступающие праздники.

Жаль только, что ему не приснился профессор. Честно говоря, он так на это надеялся и думал, что тот скажет ему, как можно избавиться от шара. Но он не появился и оставалось надеяться только на свои силы.

Мама уже приготовила завтрак и очень удивилась, узнав, что Ирина еще спит.

– Ты не разбудил ее? – спросила она.

– Пусть поспит. Она вчера так намучилась и замерзла, – сказал ей сын.

– А вы не простудились? Ты сам-то чувствуешь себя хорошо?

– Вроде бы все в порядке.

– Но мне кажется, что все-таки Ирину надо разбудить. Сейчас уже завтракать сядем.

Денис пошел в комнату и, осторожно похлопав Ирину по плечу, сказал, что пора вставать. Она улыбнулась, когда его увидела, потом сладко потянулась и вдруг сказала:

– Ты знаешь, я так соскучилась по Инге. Быстрее бы она поправилась.

– Конечно, нам всем этого хочется. Ну, умывайся и за стол. Нам потом надо еще многое сделать. Кстати, тебе не снился Поликарпов?

– Нет, – подумав, ответила сестра, – сегодня мне вообще ничего не снилось.

– Жаль. Я все же надеялся, что он придет и скажет нам как действовать дальше.

Ребята позавтракали, потом взяли свой черный шар и вышли на улицу. Они нашли самый высокий дом и решили сбросить шар с его последнего этажа – может, хоть это поможет разбить его.

Ира стояла внизу, а Денис поехал на лифте вверх. Он открыл подъездное окошко и бросил черный шар. Но когда мальчик спустился вниз, то обнаружил, что Ира держит этот шар в руках, как ни в чем не бывало.

– Не получилось, – сказала она, – он отскочил от снега, будто резиновый мячик. Я думаю, если бы даже и снега не было, он все равно не пострадал бы.

– И что теперь?

– Давай попробуем его сжечь? – предложила сестра. – Может, хоть в огне с ним что-либо случиться.

– А что? Это идея, – согласился брат.

Дети решили, что им надо разжечь костер. Для этого они забежали домой, взяли спички, топор и немного керосина, а потом отправились в ближайший лесок.

Денис нашел сухое дерево, притоптал снег, наложил маленьких веточек и палочек, затем прикрыл их большими ветками, полил все это керосином и поджег. Когда костер разгорелся, дети отошли от него подальше, и Денис с расстояния бросил в него шар.

Раздался сильный хлопок, и тут же повалил черный дым. Дети уже потирали руки от радости, но потом, когда ветки прогорели, и Денис стал палкой раскапывать угли, выяснилось, что шар совершенно цел. С ним ничего не произошло, он даже в саже не испачкался.

– Да-а, – протянула Ирина, – ни огонь, ни вода его не берет.

– Точно, – вскрикнул мальчик, – вода! Давай его просто утопим в реке!

– Да ты что? – воспротивилась сестра. – Мы его утопим, но не уничтожим. И никакого толка от этого не будет, а нам обязательно надо избавиться от него навсегда. Тем более, что черный человек может его потом достать и творить свои черные делишки.

– Ты права, – вздохнул Денис. – Конечно, нельзя сейчас думать только о том, чтобы просто избавиться от него. Мы в ответе за те дела, которые он делает. И нам надо сделать так, чтобы ничего плохого больше не случилось. Тогда нам просто необходимо посоветоваться с профессором.

– Но мы же не можем его найти и связаться с ним. Только он выходит к нам на связь, – сказала Ирина, – значит, нам ничего не остается, как только ждать, что он сам нам поможет.

– Может пройти слишком большое количество времени, – повесил голову мальчик.

– Не знаю. Пошли отсюда, а то здесь так неприветливо и страшно.

Ребята засыпали кострище снегом и хотели уже идти домой, но тут на тропинке, что выводила из посадок, они увидели того, кого хотели видеть меньше всего. Там стоял черный человек.

– О-о, он нас нашел, – сказал Денис и улыбнулся.

– Чему радуешься? – шепнула Ира. – Не забудь, что к нему нельзя подходить близко.

– Я устал за вами бегать, – мрачно сказал незнакомец, – вы мне сейчас отдадите шар и после этого я вас отпущу.

– Я тоже устал от этой беготни.

Денис и сам не знал, откуда у него взялось столько смелости, хотя раньше за собой такой решимости он не замечал. Новое ощущение так понравилось мальчику, что он хотел и дальше продолжать разговор в боевом духе. Он чувствовал себя так, будто сейчас мог горы свернуть. Будто ему по плечу справиться даже с этим черным, загадочным и страшным человеком.

– Мне надо кое-что узнать у тебя, – бойко сказал Денис. – Ты ведь уверен, что сможешь справиться с нами, так что тебе не стоит нас бояться.

– А я и не боюсь, – удивленно сказал черный человек.

Он не ожидал такого тона и теперь был несколько обескуражен. Даже подумывал о том, что дети наверняка знают нечто особенное, поэтому так смелы.

– Если ты не боишься, – продолжал Денис, – то расскажи нам, как же можно избавиться от того предмета, который ты так ищешь?

– Нет, я не враг себе.

– Но мы все равно узнаем.

– Но будет уже поздно, – человек посмотрел по сторонам и убедился, что поблизости никого нет. – Я получу шар именно сейчас, а потом делайте, что хотите, – он посмотрел на Иру и стал приближаться к ней.

– Беги, – крикнул ей Денис, а сам кинулся под ноги черному человеку и сбил его на землю.

Ира помчалась прочь. Как и рассчитывал Денис, черный человек хотел заполучить теперь именно ее, поэтому пытался вырваться и броситься вдогонку за быстро удаляющейся девочкой. Шар сейчас лежал в кармане у Дениса, но черный человек, похоже, не знал об этом.

Конечно, Денис долго не мог удерживать взрослого и сильного мага. Тот быстро вырвался и побежал за Ириной. Через некоторое время он все же настиг Ирину. Девочка забежала в какой-то двор, в котором оказался тупик. Ей некуда было деваться, и она остановилась. Как раз здесь ее и настиг маг.

– Отдай мне шар, и я ничего тебе не сделаю.

– У меня нет его, – переводя дыхание, сказала Ира, – ты ошибся адресом.

– Не может быть! – крикнул маг.

Он со злостью швырнул девочку в сугроб, подбежал к ней и провел по лбу рукой. Она так и осталась лежать неподвижно, а человек в черном повернулся на месте и… исчез. Просто исчез, как будто его и не было. Только небольшое черное облачко некоторое время витало на том месте, где он стоял.

Денис видел все из-за угла. Как только черный человек испарился, он подбежал к сестре и стал ее тормошить. Но Ира все равно не приходила в себя. Тогда брат вытащил ее из сугроба, донес до лавочки и снова попытался привести в чувство. Ира через некоторое время открыла глаза, но все еще не понимала, что с ней происходит.

Денис довел Иру до дома. Родителей не было, и никто не видел, в каком жалком состоянии была девочка. Денис помог ей раздеться и уложил на диван. Через некоторое время она заснула.

Денис все ходил вокруг да около, боясь разбудить ее, и в то же время страдая от незнания, что с ней произошло и чем это закончится. Он хотел только одного – чтобы Ирина не пострадала от прикосновения черного мага.

Уже и родители пришли, наступил вечер, а сестра все спала. Маме с папой пришлось сказать, что Ира сильно устала, и мама несколько раз заходила в комнату и с тревогой щупала лоб у дочери.

– А мы сегодня хотели елку ставить, – грустно сказал папа, – а Иринка спит. Придется на завтра отложить.

– Жалко, конечно, – сказал Денис, – но, видимо, на самом деле лучше дождаться, когда она проснется. Ведь Ира очень любит наряжать елку.

– Я ее тогда на балконе оставлю, – сказал папа, – нечего ей дома стоять ненаряженной.

– Ладно, – согласился Денис, которого сейчас беспокоило только одно обстоятельство: чтобы Ира не пострадала.

* * *

Ира очнулась только в восемь вечера. Она открыла глаза, и Денис сразу понял, что с ней все в порядке. Он присел на край дивана и стал расспрашивать.

– Как ты себя чувствуешь?

– Хорошо.

– Уже восемь часов. Ты спала так долго!

– Ничего, – улыбнулась Ирина, – зато я теперь все знаю.

– Знаешь? – удивился брат.

– Да.

– Это касается нашего дела? – с надеждой просмотрел на нее Денис.

Ира села на диване. Она вся просто светилась и была такой спокойной, что у брата рот от удивления открылся.

– Ну? – с нетерпением сказал Денис. – Говори скорее!

– Ко мне приходил профессор. И он мне сказал, что нам теперь делать.

ГЛАВА 10

– Маг сделал со мной что-то такое, что я впала в гипнотическое состояние. Я слышала, что происходит вокруг меня, но ничего не могла ответить. А потом, уже здесь дома, я во сне увидела нашего профессора. И он сказал мне, что пора действовать.

– Здорово. И что именно он сказал?

– У нас в запасе только одна сегодняшняя ночь. Нам надо сжечь этот черный шар именно сегодня. Тогда все встанет на свои места. Все будут здоровы, а маг исчезнет, потому что он не может существовать без этого шара.

– Не может?

– Да. Раньше, когда он с помощью Поликарпова Ивана Сергеевича изобрел этот шар, все было хорошо. Для мага, я имею в виду. Профессора черный человек заключил в этот самый шар, и тот должен был исполнять его желания. А желания у того были еще те: он хотел питаться душами и продолжать жить за их счет, а заодно избавляться от людей, которые чем-то не угодили ему.

– Не может быть, – удивился мальчик. – Как же можно человека запихать в шар?

– Не перебивай! Слушай дальше: одно время все так и происходило. А потом этот шар вдруг пропал. Иван Сергеевич сказал, что этот шар нашел один человек, который десять лет назад жил в этой квартире. Он решил замуровать его в стену, как подарок для наследников. Но потом он неожиданно умер. И никто не знал про шар.

– А профессор?

– Он не мог ничего сделать. Он томился в этом черном шаре и ждал того часа, когда эта вещь попадет кому-нибудь в руки и можно будет предпринимать что-то дальше.

– И его нашли мы?

– Конечно, – ответила Ирина, – вот так нам повезло. Стали случаться эти необъяснимые, на первый взгляд, случаи. Маг это, разумеется, сразу почувствовал. Он ведь почти умирал, а тут ощутил в себе силы. Он сразу понял, что шар нашелся. Какими-то своими методами он вычислил, у кого этот шар и вышел на нас.

– Какой же он противный тип! – воскликнул мальчик.

– Ему захотелось заполучить этот шар в свое пользование, чтобы уже ни от кого не зависеть. Хорошо, что профессор старался помочь нам, а то мы сами никогда бы не придумали, как от него можно избавиться.

– Подожди, – перебил девочку брат, – ты сказала, что мы должны его сжечь. Но ведь мы уже пытались сделать это, и у нас ничего не получилось. Почему?

– А все потому, что это надо сделать по-особому. Костер должен быть не обычным, а из сосновых дров. В нем шар обязательно сгорит.

– Где же нам их взять? В посадках только лиственные деревья.

– У нас есть, – твердо сказала девочка. – на балконе стоит.

– Новогодняя елка? То есть сосна? – переспросил Денис.

– Она самая. Ночью мы с тобой возьмем ее, пойдем на пустырь и соорудим костер. Там и сожжем черный шар.

– А обязательно это делать ночью? – спросил брат.

– Да, это тоже является условием.

– Да кто же нас отпустит?

– Мы должны это сделать, поэтому ничего не будет говорить маме и папе.

– Ты права.

Денис замолчал. Он был рад, что теперь они знают о том, как поправить ситуацию, но в тоже время старался продумать, как это можно сделать лучше, чтобы не пришлось пугать родителей.

– Хорошо, сегодня ночью отправимся, – сказал Денис. – А где же шар?

Мальчик поискал его в кармане своей куртки, но его там не было. Неужели потерял? Расстроенный, он пришел в комнату к сестре и рассказал ей о том, что не может найти черный шар. Ирина заплакала.

– Не может быть! Где же он может быть?

– Наверное, я случайно уронил его, а маг подобрал, – задумчиво сказал мальчик.

– И что теперь? Развязка была так близка, а мы все испортили!

– Пойдем поищем, – предложил Денис.

– Так он нас и ждет, – понуро сказала сестра.

Но на всякий случай ребята решили все же походить по улице и поискать шар. Они осторожно оделись и выскользнули из входной двери, стараясь не привлекать внимание родителей. Они бы их ни за что не отпустили.

Но на улице шара, конечно, не было. Поэтому ребята вернулись домой, нехотя поужинали, потом пошли в комнату и сели на диван.

– Слушай, – сказала вдруг Ира, – а в тот раз, когда к тебе шар вернулся, где ты его нашел?

– В ящике стола, – ответил брат. – Ты думаешь, что он может быть там?

– Ну, если он тогда там оказался, может, и в этот раз снова туда залез.

Денис подошел, медленно открыл ящик и подпрыгнул на месте.

– Как же я не додумался сразу там посмотреть! Так и есть. Ты, Иринка, просто сокровище.

– Ты уже не первый раз говоришь мне такой комплимент, – сказала сестра радостно. – Значит, теперь за дело?

– Да. Первым делом нам надо вытащить сосну с балкона, а то родители уже спать ложатся, потом будет много шума, и они, чего доброго, проснутся и не пустят нас.

Денис пошел в комнату родителей и поговорил с ними, попросив вытащить с балкона елку, чтобы она постояла дома и немного привыкла к теплу. Папа, хоть и удивился, но возражать не стал, помог вытащить елку и оставил ее в комнате ребят, а сам ушел.

* * *

Дети дождались, когда уснули родители, и приступили к действию. Снова взяв топор, керосин и спички, они подняли сосну и потащили ее к двери, стараясь не создавать много шума. Им удалось выйти на улицу без препятствий. Здесь было очень тихо, как и всегда в тихую зимнюю ночь. В витринах магазинов светились лампочки, на улице не было ни души. Шел небольшой снежок и было необычайно красиво.

Ребятам совсем не было страшно, хоть они были одни среди ночи. Белый снег позволял видеть все на далеком расстоянии и не было таких уголков, которые страшили бы ребят.

Решено было идти снова в лесок, благо он находился не очень далеко от дома. Девятиэтажка стояла в отдалении от других домов и уже через десять минут ходьбы начинались лесопосадки.

Как ни жалко было разрубать сосну, предназначенную для новогоднего праздника, но другого выхода не было. Денис взмахнул топором, и совсем скоро дрова для костра были готовы.

Ребята сложили их в кучку и облили керосином. Но тут черный шар, лежащий в кармане у мальчика, будто почувствовав, что с ним собираются сделать, начал пульсировать и выпрыгивать. Денис ощутил, как тот прыгает в кармане.

– Он сейчас убежит! – со страхом закричал мальчик.

– Не смеши меня, – с укором сказала сестра. – Кто убежит?

– Шар! Он норовит вылезти из кармана.

И в этот самый момент появился маг. Он налетел птицей на Дениса и сразу сбил его с ног.

– Вот теперь не уйдешь!

Вдруг все вокруг потемнело, поднялся сильный ветер и снежок, который так ласково падал на щеки, превратился в колкую метель. Ира еле удерживалась на ногах. Она не ожидала, что все так осложнится. Казалось, дело за малым – сжечь шар и все.

Девочка храбро бросилась на помощь брату. Она подбежала и стала бить руками черного мага, куда ни попадя, по спине, голове, но тот совсем не чувствовал ударов. Он выворачивал мальчику руки и пытался окунуть его лицом в снег.

Откуда ни возьмись, налетели черные летучие мыши и стали бить своими жилистыми крыльями Иру. Их удары девочка ощущала даже через пальто. Одна летучая тварь села Ире на щеку и стала царапать ее своими острыми когтями, глубоко впиваясь в кожу.

Ира попыталась просунуть руку в карман брата, чтобы вытащить шар, но у нее ничего не получалось. И тут в голове девочки созрел план. Она быстро вытащила из своего кармана спички, которые были взяты специально для костра, и подожгла приготовленные дрова. Керосин быстро вспыхнул, и ветки начали трещать, распространяя черный дым вокруг себя.

Ира схватила одну ветку, объятую пламенем и поднесла ее к спине мага. Черный плащ на нем быстро загорелся, и уже через минуту маг взвыл от боли. Он вскочил на ноги и начал метаться, издавая такие крики, что мороз бежал по коже.

Воспользовавшись моментом, Денис тоже встал, быстро достал черный шар, крепко ухватившись за него, и одним ловким движением бросил его в костер. Взрыв отбросил ребят на несколько метров. Последним, что они увидели, было черное облако, разрывающееся на тысячи мелких кусочков.

Когда они пришли в себя, то увидели, что на улице уже светло, а костер давно погас. Никакого шара в пепле не было, как дети ни искали. Ничего, что говорило бы о том, что произошло ночью.

* * *

– Где вы были?! – с ужасом спросила мама, глядя на исцарапанные и испачканные, черные от копоти, лица ребят. – Куда вы ходили ночью?

Как раз в этот момент раздался телефонные звонок, и она была вынуждена повременить с расспросами. Поговорив по телефону, она провела рукой по волосам и отчетливо произнесла:

– Ну слаба Богу!

– Что? – обессиленным голосом спросил Денис.

– Звонили из больницы, Инга пришла в себя. Кроме того, она совершенно здорова, и сейчас папа уже может ехать за ней. Представляете?

– Как хорошо! – сказала Ирина. – Значит мы все вместе встретим новый год!

– Только вот елки у нас нет, – Денис посмотрел на маму виноватыми глазами, – мы ее сожгли.

– Зачем? – маминому удивлению не было предела.

– Так надо было, – сказал мальчик и переглянулся с сестрой. – Мы тебе потом расскажем.

– Да ладно, – мама светилась от счастья и была готова подождать с объяснениями. – Это не испортит нам праздник. Ведь главное, что все живы и здоровы. Это все, о чем я могла мечтать. А елку папа новую купит.

* * *

Вечером вся семья Зайцевых сидела за столом и, весело болтая, пила чай. Ингу засыпали вопросами, что она чувствовала, когда болела, но она твердила, что ничего не помнит. Она все никак не могла привыкнуть к тому, что все вокруг нее носятся и проявляют столько любви и заботы.

И тут вдруг в дверь кто-то позвонил.

– Я схожу, – сказал Денис и пошел открывать.

На пороге стоял… Поликарпов Иван Сергеевич в костюме Деда Мороза, а в руках у него была елка.

– С Новым Годом! – звучно протрубил он, а потом наклонился и тихонько шепнул Денису:

– Спасибо! Вы с сестрой спасли меня.


home | my bookshelf | | Шар черного мага |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения



Оцените эту книгу